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| 2/20/2019 6:39:00 PM

Branson espera que el primer vuelo de turismo espacial sea en 2019

Más de 600 personas del mundo entero han reservado asientos, con un precio entre US$200,000 y US$250,000, para volar con su compañía Virgin Galactic una vez que comiencen las operaciones comerciales

Virgil Galactic, una de las empresas del magnate británico Richard Branson, hará un nuevo despegue alto y rápido hacia el espacio, con el objetivo de ofrecer turismo espacial desde este año.

En la mañana de este viernes, mientras Branson se reporte desde Cúcuta durante el concierto que se ideó, Venezuela Live Aid, en la que más de 15 artistas de talla internacional cantarán en pro del hermano país, en el puerto aéreo y espacial de Mojave, en el estado de California (Estados Unidos), estará despegando un avión propulsado por cohetes, denominado VSS Unity.

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Estarán a bordo dos pilotos veteranos de prueba: el jefe del cuerpo de pilotos de Virgin Galactic Dave Mackay y el ex teniente coronel de la Fuerza Aérea de Estados Unidos Mike "Sooch" Masucci.

Virgin Galactic hizo historia en diciembre cuando VSS subió a más de 50 millas sobre la Tierra, la línea que el gobierno de Estados Unidos considera el borde del espacio y la altura que Virgin Galactic desea alcanzar durante las misiones comerciales.

La compañía volará cuatro cargas útiles de investigación para el Programa de Oportunidades de Vuelo de la NASA en esta misión. La incorporación de la Nasa como cliente hará de este vuelo la segunda misión de la empresa para generar ingresos.

Virgin Galactic está ávida de recursos luego de que Branson decidiera no aceptar una inversión de US$1.000 millones de Arabia Saudita. Dijo que rechazó el dinero luego de enterarse de la muerte del periodista Jamal Khashoggi en un consulado saudí en Turquía.

Branson dijo que esperaba que el histórico vuelo de prueba de diciembre ayudara a "atraer a uno o dos inversores más".

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Un vocero de la Nasa dijo que el programa de Oportunidades de Vuelo le pagó a Virgin Galactic por esta misión como parte de un acuerdo más amplio que vale US$1,5 millones. El valor del contrato de Virgin Galactic con la Nasa no ha sido revelado.

Se planean más vuelos de prueba en los próximos meses para afinar el vehículo aéreo antes de que se permitan pasajeros a bordo. Branson ha dicho que los vuelos comerciales podrían comenzar en julio. Él planea ser el primer cliente del negocio.

"Aunque pasamos un hito importante en diciembre, todavía tenemos mucho camino por recorrer para probar los muchos factores que pueden afectar un vuelo", dijo Virgin Galactic en una publicación del blog el martes pasado.

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Más de 600 personas en todo el mundo han reservado boletos, con un precio entre US$200.000 y US$250.000, para volar con Virgin Galactic una vez que comiencen las operaciones comerciales. Algunos de ellos llevan más de una década esperando su disparo.

La empresa de Branson está en la fila para competir directamente con Blue Origin, la secreta empresa de turismo espacial y cohetes fundada por Jeff Bezos de Amazon en 2000.

Blue Origin completó el décimo vuelo de prueba de su sistema de lanzamiento y cápsula New Shepard en enero. A diferencia de Virgin Galactic, su tecnología está totalmente automatizada, por lo que no ha habido seres humanos a bordo de sus vuelos de prueba.

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