| 4/12/2018 12:01:00 AM

Ecopetrol: coyuntura ambiental opaca, cifras favorables

Mientras el precio de la acción de Ecopetrol tiene uno de sus mejores desempeños recientes y se ubica como la petrolera inscrita en bolsa de mayor valoración en el mundo, aparecen advertencias por los pasivos ambientales.

Marzo pasado fue una montaña rusa para Ecopetrol: mientras entregaba los mejores resultados financieros de los últimos años y su acción reflejaba uno de los mayores crecimientos –casi el doble en 8 meses–, de un pozo inactivo cercano a Barrancabermeja empezó a fluir petróleo que produjo daños ambientales.

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El crudo emanó del pozo Lisama 158 en los primeros días de marzo y 550 barriles de petróleo contaminaron 40 cuerpos de agua, afectaron más de 1.300 especies y obligaron a la reubicación de cerca de 70 personas. Aunque no se compara con otras tragedias ambientales producto de los ataques del ELN y las Farc a los oleoductos, que han dejado correr más de un millón de barriles, este hecho tuvo un impacto en la región, que Ecopetrol ha venido atendiendo y los organismos de vigilancia y control –Procuraduría, Contraloría y Fiscalía, así como la Autoridad Nacional de Licencias Ambientales (Anla)– han anunciado investigaciones.

Al cierre de esta edición, las filtraciones estaban controladas y Ecopetrol empezó el pago de indemnizaciones a los afectados y se esperaban los resultados iniciales de las averiguaciones.

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Paradójicamente, el 23 de marzo, en medio de esta contingencia, Ecopetrol vivía uno de sus momentos más gozosos de los últimos años: presentaba ante la asamblea los resultados de 2017, que rompieron una tendencia negativa: ingresos por $55,2 billones; la utilidad neta más alta de los últimos 4 años, con $6,6 billones, y dividendos por $3,1 billones. El Ebitda llegó a $23,1 billones, superior en 28% con relación al año anterior. Y cerró el año con una sólida posición de caja de $14,5 billones. Aunque el precio del crudo jugó un papel muy importante en la recuperación de las cifras, sin duda, también se reflejó la gestión de la administración, que durante la crisis generó ahorros y sinergias por más de $4 billones.

La acción

El otro frente de sorpresa y en el que los analistas siguen buscando respuestas es qué explica el crecimiento de la acción de Ecopetrol, que pasó de valores cercanos a los $1.300 en mayo del año pasado a cifras muy cercanas a los $2.800 en los últimos días. De hecho, para algunos de ellos, hoy por hoy, Ecopetrol es una las petroleras inscritas en bolsa más caras del mundo, dado el crecimiento de su acción y el nivel de reservas que tiene. A esta conclusión llegan después de calcular una tasa de valoración que divide el valor de la empresa sobre el precio del barril equivalente (ver tabla).

Los cálculos son sencillos: mientras el precio del petróleo subió cerca de 25%, el valor de la acción de Ecopetrol se duplicó.

Gran parte del valor de las petroleras está en sus reservas y, según algunos analistas, hoy el mercado paga entre US$32 y US$36 por barril de reservas de Ecopetrol, mientras sus pares de América Latina se negocian a US$16. Es decir, según estas cuentas, el mercado está pagando más del doble por las reservas probadas de Ecopetrol con una vida útil que es la mitad de la de Petrobras. Y en pares globales, en promedio se negocian a US$20.

Esta no es una situación nueva para Ecopetrol: en 2014 solía negociarse a precios altos, con una vida útil de reservas corta y se dijo que era más valiosa que la misma Petrobras.

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Sin embargo, en ese momento –a diferencia de hoy– era la única empresa integrada verticalmente que crecía a nivel global. La reservas de 2007 a 2012 se incrementaron más de 12% y la producción se duplicó en siete años. Además, los fondos de pensiones colombianos mantuvieron su precio y compraban la acción. Hoy, la producción no crece significativamente: el año pasado se mantuvo en 715.000 barriles diarios y para este año podría llegar a 730.000. Las reservas probadas de 2017 ascienden a 1.659 millones de barriles equivalentes, la vida media se incrementó a 7,1 años y el índice de reposición de reservas fue 126%, pero está lejos de sus pares regionales. Además, ya los fondos de pensiones colombianos no son netos compradores de la acción de Ecopetrol.

Para los analistas, parte de la explicación del crecimiento en el valor de esta acción proviene del exterior, en particular de fondos que han aumentado su presencia en la petrolera.

Consecuencias

Aunque hasta ahora el caso de Lisama no ha tenido efectos, podría tenerlos. ¿Por qué? Si las investigaciones avanzan y los daños ambientales no se corrigen, pueden llegar multas, sanciones y exigencias de las autoridades que podrían afectar el apetito de los inversionistas –en especial los internacionales–, pues muchos de ellos pueden tener restricciones de invertir en compañías con dificultades ambientales, y podría ser vetada y retirada de sus portafolios.

Un segundo tema está relacionado, como lo advirtió el exministro de Ambiente, Manuel Rodríguez, en una reciente columna, con el inventario de los pasivos ambientales de la empresa y que, según él, suman unos 70 pozos abandonados que “no han sido cerrados técnicamente”. En Puerto Boyacá hay denuncias sobre la afectación en animales y terrenos por la filtración en algunos tubos.

Vea: Minambiente podría sancionar a Ecopetrol por derrame de crudo

Aunque el derrame de crudo, que fue importante, no fue del tamaño de otros como el atentado de las Farc al oleoducto Transandino, donde se regaron más de 10.000 barriles, nuevos casos como el de Lisama o de otros pasivos ambientales desatarían las alertas y podría dejar en jaque la credibilidad ambiental de la empresa. Y el tercero, y uno de los más importantes, es el impacto en la estrategia de incorporar nuevas reservas.

Uno de los caminos de la petrolera para traer barriles nuevos es el de los no convencionales, pero la sola palabra fracking es tabú en muchos sectores. Precisamente, en una zona cercana al caso del pozo de Lisama están las principales reservas de no convencionales en el país. Incluso, algunos llegaron a advertir que el derrame de crudo se debió a pruebas de fracking, pero Ecopetrol lo desmintió.

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Sin embargo, los no convencionales son un ingrediente clave para el futuro de esta petrolera, pero los opositores encontraron un argumento radical para objetar este mecanismo. Para quienes ven en los no convencionales una oportunidad, esta coyuntura complica la discusión, mezclada –además– con el debate electoral.

El carro de la montaña rusa se sigue moviendo. Será un gran desafío para la empresa convertir esta situación en una oportunidad para calmar el ambiente y construir mecanismos que aseguren su futuro.

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