| 3/5/2010 12:00:00 PM

Panamá: tierra de oportunidades

El país vecino tiene mucho para ofrecer a los negocios colombianos. No se trata solo de sus ya conocidas ventajas geográficas e impositivas, sino también de un mercado que crece en su demanda de productos y servicios.

Hoy Panamá cuenta con uno de los crecimientos económicos más dinámicos del mundo (11,5% en 2007, 9,2% en 2008 y 1,8% en 2009, una cifra muy superior al promedio de -2,5% del continente americano), ofreciendo múltiples atractivos para la inversión y los negocios. Entre estos están los grandes proyectos de infraestructura del gobierno, que para los próximos cinco años suman más de US$10.000 millones y suponen la subcontratación internacional de productos y servicios que no se encuentren en el país. Por otro lado, se vislumbran grandes oportunidades de negocio para cubrir la demanda de una población que, si bien solo tiene tres millones de habitantes, cuenta con uno de los PIB per cápita más elevados de la región (US$7.000). Finalmente, los recientes incentivos, como la ley de fomento industrial y la ley de sedes multinacionales, invitan a las empresas extranjeras a producir y operar desde Panamá, en condiciones más favorables en comparación con otros países.

En el caso de Colombia, a estas ventajas mencionadas se suma la eventual aprobación de un tratado de libre comercio entre los dos países, generando todos estos factores un espacio adicional para que se amplíe la incursión colombiana en Panamá, que hoy cuenta con más de 80 empresas ubicadas en el país vecino y una inversión de US$1.800 millones, entre 2000 y 2008.

Infraestructura

Colombia ha resultado ser muy competitivo en construcción en Panamá, por lo que podrá aprovechar las oportunidades que se abren. Así lo demuestra la gestión de empresas que con éxito se han ubicado allá, como Argos, que abastece el 48% de la demanda de cemento; Cusezar, que desarrolla el 15% de las viviendas; y Conalvías, una de las empresas del sector más grandes del país vecino, con obras como la Autopista de Acceso Oeste al Puente Centenario sobre el Canal de Panamá.

En cuanto a las nuevas oportunidades, entre las obras de mayor envergadura que se están generando en Panamá se destacan la ampliación del Canal, la construcción del metro en la capital, el saneamiento de la bahía, la prolongación de la cinta costera y la nueva zona económica especial Panamá Pacífico.

En la ampliación del Canal es donde se tienen más expectativas, pues la obra cuenta con una inversión de US$5.000 millones y, si bien esta ya fue adjudicada, el consorcio ganador requiere subcontratar múltiples productos y servicios para su ejecución. Sin embargo, Álvaro Gómez Escalante, director de Proexport en Costa Rica que atiende también a Panamá, señala que la obra tiene necesidades muy especializadas y que no cualquier compañía está en capacidad de hacerlo. "Cabe recordar que la obra tiene un plazo de cinco años y las oportunidades se irán dado poco a poco a medida que se vayan generando las necesidades", dice.

 

Incentivos

La ley de sedes regionales multinacionales de 2007 implica la exención total de impuestos para la operación de las empresas que decidan ubicar sus sedes regionales en Panamá, así como la aplicación de las mismas normas laborales de su país de origen. Este es uno de los incentivos más importantes que se ofrecen hoy en Panamá, siendo ya 30 las empresas que se han acogido a la ley, como Procter & Gamble y 3M.

Adicionalmente, el gobierno aprobó a finales de 2009 la ley de fomento industrial. Esto significa que, ante el establecimiento en Panamá de una planta de agroindustria, el estado panameño regresará el 35% de la inversión. Para las otras industrias el reintegro será del 25%. De esta manera, las empresas colombianas podrían buscar producir en Panamá para abastecer, no solo a los panameños, sino al mundo, aprovechando que el país vecino es un centro de distribución mundial de productos.

Por otro lado, la Ciudad de Panamá se encuentra en el proceso de la recuperación de su casco antiguo, proceso similar al que vivió Cartagena en su momento. Para ello, la capital panameña tiene un plan quinquenal de US$100 millones que busca involucrar al sector privado, brindándole incentivos como préstamos a bajo interés, que lo invitan a restaurar y conservar las propiedades, ya sea para vivienda o negocio.

Acuerdo comercial

El reciente inicio de las negociaciones de un tratado de libre comercio entre Colombia y Panamá ha despertado en los empresarios colombianos una oportunidad latente, pues se cubriría un amplio universo arancelario que quedaría totalmente desgravado. Alfredo Ramos, director de integración económica del Ministerio de Comercio, Industria y Turismo, estima que para enero de 2011 ya se tendrá el acuerdo firmado y aprobado, pues existe toda la voluntad política por parte de los dos países para llevarlo a cabo.

Según Álvaro Gómez Escalante, de Proexport, en este aspecto hay grandes oportunidades en productos en los que Colombia es muy competitiva, como ropa interior, ropa casual para el segmento alto, abonos, pesticidas y productos de la agroindustria con alto valor agregado, como las conservas y los productos del café.

En este sentido, Eduardo Cristo, presidente de la Cámara Colombo-Panameña, afirma que las exportaciones hacia Panamá podrían, en diez años, ser diez veces más grandes de lo que son ahora (US$310 millones en 2009).

Es claro que las nuevas obras de infraestructura, los incentivos a la inversión extranjera, el crecimiento económico y el tratado de libre comercio entre Colombia y Panamá presentan oportunidades para los negocios colombianos. Sin embargo, el reto está en identificar a tiempo dónde está la oportunidad para cada empresa en particular y ofrecer productos y servicios innovadores, pues los empresarios colombianos deberán competir con las múltiples empresas internacionales que también están llegando. Así lo hizo por ejemplo Cafesalud, al desarrollar hace tres años la medicina prepagada, un concepto inexistente hasta entonces en Panamá. Sin duda, este es el cuarto de hora del país vecino, y si Colombia hace una buena identificación de sus fortalezas, por su cercanía, idioma y prestigio tendrá todas las de ganar a la hora de entrar.

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