| 10/29/2010 1:00:00 PM

LAN apuesta al bajo costo en su ingreso a Colombia

La aerolínea chilena LAN alteró su usual plan de vuelo y apostó al mercado de bajo costo para entrar con fuerza a Colombia con la mira puesta en Avianca, que ha dominado ese negocio durante 90 años.

LAN anunció inesperadamente el miércoles un acuerdo para adquirir por US$33 millones a Aires, la segunda mayor aerolínea local con una participación en el mercado colombiano de un 21,53%, frente al 36,7% de Avianca.

"Se trata de la entrada directa de LAN al mercado de bajo costo colombiano y podría ser positivo para Avianca acomodarse a ese estándar", dijo la analista Stefanía León de Correval.

"Hay un mercado potencial interesante en el tráfico de pasajeros colombianos", agregó.

La adquisición de Aires será también una dura exigencia en términos de inversiones para LAN -que está en un proceso de fusión con la brasileña TAM- porque necesitará una flota mayor para incrementar las frecuencias si quiere competir mano a mano en el negocio de bajo costo.

El mercado aeronáutico de pasajeros y carga de Colombia pasa por un periodo de fuerte agitación y consolidación, debido en parte a una "guerra de tarifas" que permite a un mayor porcentaje de la población acceder al transporte aéreo.

Aires, con una flota de 24 aeronaves Boeing y Dash, fue la firma de más rápido crecimiento en el mercado de pasajeros nacionales e internacionales en el periodo enero-agosto del 2010, según cifras oficiales.

El mercado nacional creció en un robusto 37% de enero a agosto a 8,62 millones de pasajeros, según cifras de la Aeronáutica Civil. En ese lapso, Aires creció en un 130,1% a 1,85 millones de pasajeros nacionales.

Los analistas indicaron que la operación de LAN podría también fortalecer el negocio de carga nacional, en el que Aires participa con un 6,80%, así como el internacional, en el que la chilena apenas tiene un 0,65%.

Puerta de entrada

Los analistas creen que el mercado de bajo costo fue solo el punto de entrada para LAN.

"La adquisición de Aires, una aerolínea de bajo costo, haría que LAN abarque mucho más en términos de precios y tarifas a nivel regional", dijo el analista David Aldana, de Ultrabursátiles.

"Hay dos nichos de mercado en Colombia, uno de alta gama que maneja Avianca a nivel de ejecutivos y turistas, y otro de baja que es en el que está Aires. Así que si LAN quiere competir con Avianca, habrá que hacer una gran cantidad de inversiones", afirmó.

Avianca, que en el 2009 sacudió al mercado latinoamericano al unirse con TACA - y crear un grupo con más de 100 aeronaves e ingresos anuales por US$3.000 millones- tiene en marcha inversiones estimadas en unos US$7.000 millones para renovar su flota.

Las aerolíneas, lideradas por Avianca, han aumentado frecuencias a las ciudades más habitadas, desde Bogotá a Medellín, Cali, Barranquilla y Cartagena. Pero también han abierto nuevas frecuencias a Nueva York, Miami y Europa.

Aires también estaba incursionando fuertemente en el mercado de pasajeros internacionales, que registró en total un crecimiento del 10% interanual a cuatro millones de pasajeros en el período enero-agosto.

Aires creció mucho más fuerte que el mercado. Logró elevar sus pasajeros internacionales transportados en un 262,1% a 170.452 en ese lapso, con lo que capturó rápidamente un 4,26% de la torta.

Avianca posee un 35,69% del mercado y American Airlines un 7,54%.

"Con esto se demuestra que no es un juego de mercados locales, sino de mercados regionales y de economías de escala", dijo el analista José Fernando Restrepo de Interbolsa.

(Reuters)

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