| 3/6/2009 12:00:00 AM

Ingenios azucareros le apuestan al etanol

Los cinco ingenios azucareros productores de alcohol destilado, esperan aumentar la producción de Etanol en un 22% en el 2009. Se estima que el mercado interno puede crecer siete veces su nivel actual.

El sector azucarero colombiano, uno de los más productivos del mundo, aspira incrementar su producción de etanol en el 2009 en un 22%, pasando de 258 millones de litros producidos en el 2008, a producir 315 millones de litros el presente año. Además, dado los avances tecnológicos en países vecinos y la colaboración del estado, “el incremento del mercado podría llegar a ser superior siete veces el actual”, sostiene Luis Fernando Londoño, presidente de Asocaña.

En el mercado nacional, hasta el momento, el programa de adición de alcohol, solo llega a cubrir el 70% del consumo interno. En otras palabras, la mezcla promedio de etanol con gasolina corriente es de tan solo el 7% en todo el país. Con la entrada de nuevos carros y nuevas tecnologías flexibles, es decir, que permitan su funcionamiento con cualquier mezcla de alcohol con gasolina, el mercado interno de etanol puede llegar a un promedio de mezcla del 50%, al ver lo que ocurre con los países vecinos.

En Brasil la mezcla obligatoria para los vehículos a gasolina es de 25% de etanol; existen además carros que funcionan 100% a alcohol y en la actualidad mas del 90% de los vehículos que se venden son de tecnología flexible. En promedio, en dicho país el etanol representa más del 60% del consumo de combustible vehicular.

Actualmente entre las 5 destilerías de alcohol carburante (Incauca, Providencia, Manuelita, Mayagüez y Risaralda) se producen 1.050.000 litros al día, lo que equivale a haber descubierto un pozo de petróleo de 16.000 barriles por día.

Según el presidente de Asocaña, se espera que a finales de marzo la expansión de utilización de alcohol carburante llegará al 75% del país, cubriendo Tolima y el Huila, donde se espera demanda total de Colombia llegará a ser de 32 millones de litros al mes.

Al día de hoy, los ingenios azucarero han invertido cerca de US$140 millones en la implementación del programa de etanol o alcohol carburante, 30% de los cuales han sido destinados a inversiones ambientales.

Es necesario un trabajo conjunto con el estado. “Las políticas ambientales sobre los biocombustibles son u factor clave que estimula la producción y el consumo de bioetanol. El crecimiento sólo tendrá lugar si se cuenta con políticas de ayudas gubernamentales”, demuestra un estudio de la Organización Internacional del Azúcar.

Modernización del parque vehicular colombiano

Según el decreto 2629 de julio del 2007, a partir del año 2012 los motores de vehículos nuevos deben ser de tecnología de combustible flexible, una tecnología Flex Fuel, donde el motor puede utilizar un 100% de gasolina, etanol o biocombustible.

En Brasil actualmente se tiene mas de 4,6 millones de carros Flex Fuel y en Estados Unidos más de 7 millones con esta tecnología.


Beneficios ambientales

Una hectárea de tierra sembrada con caña de azúcar produce y libera a la atmósfera 40 toneladas de oxigeno y remueve 60 toneladas de CO2. En el área total sembrada de caña se capturan más de 11 millones de toneladas de CO2. es por lo tanto un cultivo, que reduce las emisiones de gases contaminantes precursores del calentamiento global.

Los oxigenantes para gasolina automotor, como el etanol, se utilizan básicamente por dos razones. La primera, es la racionalización en el consumo de energía, máxima si proviene de fuentes no renovables, y la segunda, es la preservación del medio ambiente. Los oxigenentes hacen mas eficiente la conversión de energía térmica mecánica reduciendo el consumo de combustible.

El beneficio ambiental se puede observar claramente cuando se realiza la combustión en los motores. Por cada Kg. de petróleo se emiten 7.14 Kg. de CO2 y por cada Kg. de alcohol quemado, se emiten 0,956 Kg. de CO2, esto permite indicar que el petróleo emite siete veces más gases efecto invernadero respecto al alcohol.

Adicionalmente los biocombustibles son biodegradables, el 85% se degrada en aproximadamente 28 días, mientras que los combustibles fósiles pueden tardar años en degradarse.

Ventajas

La producción actual de etanol en el país equivale a haber descubierto un pozo de petróleo de 16.000 barriles por día, superior a varios de los pozos que explora Ecopetrol. La ventaja adicional, es que la caña es renovable mientras que un pozo en Colombia tiene una vida útil promedio inferior a 15 años.

El país puede reducir su dependencia de fuentes energéticas no renovables, como la gasolina u otros derivados del petróleo.

Adicionalmente, por cada unidad de combustible fósil consumido en la producción de etanol se fabrican más de ocho unidades de biocombustibles, por encima del trigo y el maíz, en los que se obtienen rendimientos de 1,7 y 1 respectivamente.

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