| 6/3/2009 12:00:00 AM

Ecopetrol buscaría socio

La compañía dedicaría este año a buscar un socio estratégico para las inversiones por unos US$3.000 millones que demandará la ampliación de su refinería en Cartagena, cuyo control adquirió recientemente a la gigante suiza Glencore.

Así la firma iría digiriendo las compras por unos US$2.000 millones que realizó en los primeros cinco meses del 2009, que para algunos analistas fueron demasiadas ante la brusca caída en el precio del petróleo.

Los expertos creen que Ecopetrol, cuyos ingresos representan casi el 7 % del Producto Interno Bruto de Colombia, también buscaría adjudicarse bloques exploratorios mientras maximiza el manejo de sus costos, pero no ven más adquisiciones.

"Dado que en la primera parte del año la estrategia fue la de internacionalizar y dispersar las posibilidades de hallazgos, en este momento la estrategia es de consolidar lo hecho", dijo Johana Castro, analista de Corredores Asociados. "Compra de refinerías en el exterior lo veo muy congelado (...) sinceramente ellos (Ecopetrol) necesitan un socio en Cartagena que sepa optimizar y ejecutar el plan de la refinería", agregó.

El presidente de Colombia, Álvaro Uribe, abrió la puerta para que la gigante estatal brasileña Petrobras se involucre en el proyecto de Cartagena, que también incluye la producción de petroquímicos. Ecopetrol adquirió a Glencore un 51 % de la refinería por US$549 millones, después de los problemas que enfrentó la suiza para financiarse y cumplir su compromiso de subir la producción a 140.000 barriles diarios desde los actuales 75.000 barriles.

Pero aún está lejos la posibilidad de que Ecopetrol entre en el negocio de venta de combustibles al por menor o de comprar refinerías en el exterior, porque la volatilidad de los precios del crudo que hace difícil valorar compañías.

Los expertos creen que la firma también se enfocará en optimizar sus costos de transporte y piensan que una de las posibilidades para hacerlo es la compra de una flota naviera o la construcción de modernos puertos marítimos. Pero todo depende de los precios del crudo. Ecopetrol es un abastecedor vital de ingresos fiscales para el Gobierno, que controla el 89,9 % de su propiedad.

Expansión

El plan de la compañía, que prácticamente tiene el monopolio de refinación, transporte y ventas mayoristas de destilados en el país, es invertir US$60.000 millones entre el 2008 y el 2015 y entrar en la lista de las 10 mayores petroleras del mundo cotizadas en mercados.

Javier Gutiérrez, el presidente de Ecopetrol, advirtió recientemente que está llegando al límite de las compras en el 2009, pero se defendió de las críticas asegurando que los pasos dados están en estricta línea con sus planes de expansión.

Recientemente, un funcionario de la firma fijó en US$10.000 millones el presupuesto de compras en el exterior e incluso dijo que podría llevar a la firma a Venezuela, Egipto, Indonesia y Noruega. Pero algunos analistas dudan. "En cuanto a futuras compras creo que ellos van a estar calmados, porque el presupuesto está al borde de cumplirse y hay tanto frente que atacar, que creo que ellos lo harán uno por uno", dijo Castro de Corredores Asociados.

En cambio, el presidente de la Asociación Colombiana del Petróleo (ACP), Alejandro Martínez, aplaude los pasos de Ecopetrol.

"Es una decisión de negocios que se ve impecable", dijo al referirse a las compras pactadas por Ecopetrol.

"Creo que el país no está acostumbrado a esos tamaños de inversión. Está comprando cosas que están baratas (...) el mundo petrolero se mueve así y tienen una buena caja, una buena capacidad de endeudamiento", agregó. Además de la refinería de Cartagena, la segunda más grande del país, Ecopetrol adquirió el control del mayor oleoducto local; un holding energético dueño de la mayor petrolera de Perú, Petrotech, así como la filial local de la francesa Maurel and Prom.

Adicionalmente, firmó asociaciones con gigantes de la industria como la anglo holandesa Shell, Petrobras, la estadounidense Anadarko Petroleum Corp y la coreana KNOC para acceder a las tecnologías de exploración mar adentro en bloques ganados en el Golfo de México, Perú y Brasil. "Creo que ellos van a seguir con participaciones en bloques exploratorios con otras firmas petroleras en Colombia o en el exterior", dijo el analista Mauricio Botero de Bolsa y Renta.

 

 

Reuters

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