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¿Cuánto sueño necesitamos?

Para descubrir si tomarse una pequeña siesta es suficiente para el ser humano, Dan Cossins, de la revista BBC Focus, consultó al profesor Jim Horne, director del Centro de Investigación del Sueño de la Universidad de Loughborough, Inglaterra.

¿Estamos durmiendo lo suficiente?
Estamos obsesionados con las horas de sueño que dormimos y si éstas son suficientes.

Algunos dicen que dormimos más que en el pasado, pero hace 100 años la mayoría de la gente estaba sometida a condiciones terribles para dormir.

Las circunstancias hoy en día son mejores, y la mayoría de nosotros en realidad dormimos muy bien. Entre siete u ocho horas cada noche es probablemente óptimo.

¿Son los patrones actuales de sueño 'normales'"?
En realidad, confinar el sueño a un solo bloque durante la noche probablemente no es normal. Dos períodos de sueño al día solía ser la práctica más común en la mayor parte del mundo, y todavía lo es.

La gente de los países de Mediterráneo toman siestas que duran varias horas y sólo necesitan dormir cuatro o cinco horas en la noche y pueden mantenerse despiertos hasta más tarde.

Los europeos de la Edad Media acostumbraban tomar lo que llamaban "el primer sueño" cerca de las seis de la tarde, durante cerca de una hora, de manera que se sentían refrescados para cualquier activad social que ocurriera más tarde.

¿Puede ser beneficiosa la siesta vespertina?
Puede ser útil, pero sólo en las circunstancias correctas.

Si usted está totalmente alerta, una siesta no tiene sentido, pero si se siente adormilado, ésta puede ayudarle a superarlo y puede ser muy refrescante.

Una siesta debe ser corta, de no más de 20 minutos, de lo contrario podría convertirse en un sueño total y se sentirá aturdido al despertar como si estuviera pasando por un jet lag.

¿Qué es el 'déficit de sueño'?
Es un término que implica que hay algo que tenemos que pagar.

Usted puede recuperar el sueño perdido rápidamente, con sólo una pequeña porción de la cantidad perdida. Si usted normalmente duerme siete horas y pierde una noche, durmiendo 10 horas la siguiente noche lo podrá ayudar a recuperarse.

Sólo necesita recuperar el sueño profundo que perdió, porque el sueño ligero y el sueño de REM (movimientos oculares rápidos) pueden sacrificarse.

¿Qué nos ha enseñado sobre el sueño la tecnología de escáneres cerebrales?
Las imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) nos han mostrado algo de las regiones del cerebro involucradas en el sueño, pero estas técnicas sólo alcanzan una resolución de cerca de un milímetro cúbico, aproximandamente unas 10.000 neuronas.

Para realmente entender el sueño necesitamos llegar al nivel celular.

Las "neuroglías" probablemente son responsables de este proceso, pero todavía no sabemos mucho sobre ellas.

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