| 2/1/2014 12:00:00 AM

La cara comercial de bitcoin en el mundo real

Los especuladores han hecho millones debido a que el valor de la moneda virtual bitcoin se disparó en los últimos meses.

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BBC
Pero todavía no está claro si la divisa es una moda pasajera o si evolucionará para convertirse en una herramienta valiosa para hacer negocios.

Actualmente es aceptada por un pequeño número de minoristas. David Woo, director del departamento de investigación de monedas y tasas de cambio en la banca de inversión Merrill Lynch, considera que quienes la utilizan, lo hacen por la publicidad que les genera.

"Empresas como Victoria's Secret probablemente la están usando para promoverse como una marca que está a la moda".

Woo añade que la otra razón importante que tienen los comerciantes para emplear bitcoin es que es una manera de aceptar pagos a muy bajo costo.

"Las compañías de tarjetas de crédito le cobran a los vendedores entre 2% y 3%, pero el cargo de la moneda virtual es cero", señala Woo.

También es útil para enviar dinero de manera gratuita a otros países.

Inconvenientes
Pero hay un problema con el uso comercial de bitcoin en este momento. "La volatilidad es la principal razón para no emplearla, ese es el reto más importante", señala Woo.

Esto porque si bien los especuladores aprovechan las grandes fluctuaciones que se producen en el valor de la moneda en el mercado para hacer dinero, a los comerciantes no les gusta ese tipo de riesgos.

Estos movimientos implican que las ganancias en los bienes o servicios que se ofrecen pueden desaparecer cuando la divisa se deprecie, así que los precios en bitcoin tienen que revisarse y ajustarse frecuentemente.

La manera convencional de manejar el riesgo es con el uso de derivados financieros, pero incluso si éstos estuvieran disponibles para divisas virtuales, no serían una opción práctica en este momento, explica Woo.

"Siendo un estadounidense que exporta mercancía al Reino Unido, podría adquirir una opción financiera en libras esterlinas. Esto permitiría cambiarlas a dólares en el futuro a una tasa fija, sin importar la tasa de cambio vigente ese día, lo que mitiga el riesgo de aceptar pagos en libras", indica Woo.

Pero para disminuir la volatilidad de la divisa, Woo cree que es necesario que tenga mayor liquidez, y para que eso pase, más gente tendría que comprarla y utilizarla.

Y aunque puede dividirse en subunidades, la disponibilidad que tiene es finita. "Lo que quiere decir que si más personas empiezan a utilizarla, los precios subirían, lo que a su vez crearía más volatilidad", añade Woo.

Estatus legal
Otro inconveniente es que las operaciones comerciales con bitcoin no son fáciles. Su valor varía considerablemente en función del país, hasta en 10%, según Marc Warne, director de Bittylicious, un sitio web en el que se pueden intercambiar bitcoins.

En un mercado global eficiente, este diferencial de precios puede ser explotado por los inversionistas.

Pero Warne indica que el costo de enviar dinero a otros países y el tiempo que consume, aunado a lo que hay que pagar por la operación, hace que la misma sea ineficiente, lo que implica que la diferencia internacional de precios se mantiene.

"En cierta forma, esto prueba el valor de bitcoin, porque a diferencia de las transferencias bancarias, las de la moneda virtual son gratis y casi instantáneas", agrega Warne.

El estatus legal y el marco regulatorio es algo que tendría que aclararse antes de que bitcoin sea utilizada ampliamente en Europa.

Una pregunta fundamental que se tiene que responder es si, legalmente, se le considera como una moneda, comenta Angus McFadyen, especialista en regulación de pagos tecnológicos del bufete Pinsent Masons.

"Algunas personas dicen que es una inversión y otras que es una moneda. Si el caso es el último, la Directiva de Servicios de Pago de la Unión Europea (el organismo que regula la creación de un mercado único para la realización de pagos en el bloque europeo), debería tratarla como tal. Esto es lo que sienta las bases para el reintegro de transacciones que no han sido autorizadas".

McFadyen señala que la Comisión Europea supervisa las monedas de los países miembros, lo que claramente no incluye a bitcoin.

Pero esta política se encuentra en revisión actualmente, y las nuevas propuestas se refieren a "cualquier moneda", dice el especialista en leyes. "Así que las monedas virtuales podrían incluirse, pero por los momentos no hay confirmación oficial de que así será".

Impuestos
La incertidumbre con respecto a su consideración como moneda también tendrá que aclararse antes de que aparezcan más espacios de intercambio de bitcoin -como los británicos Bittylicious y su competidor, BitBargain- que incrementen la liquidez en el mercado.

Esto se relaciona con las implicaciones impositivas de hacer intercambios comerciales con bitcoin. "Si se le clasifica como moneda, entonces no hay que pagar impuestos sobre el valor de las monedas vendidas", asegura Eitan Jankelewitz, un abogado especializado en medios digitales en la firma de abogados Sheridans.

Jankelewitz confiesa que le gustaría ver al gobierno británico siguiendo los pasos de las autoridades en Singapur, que ofrecen información específica con respecto al aspecto impositivo para los negocios en los que se utiliza bitcoin.

Pero no espera que el organismo regulador del tema en el Reino Unido (HM Revenues & Customs) acepte tratar a la divisa virtual como una tradicional en el futuro inmediato.

"Eso sería un gran paso, pero tenemos que ser realistas y esperar una resolución más hacia el punto medio", dice Jankelewitz.

Futuro
Si bitcoin se convierte en una moneda con liquidez y relativamente estable, ¿podría utilizarse para más que pagos baratos y transferencias alrededor del mundo?

Michael Jackson, socio de la empresa de capital de riesgo Mangrove Capital Partners, cree que sí.

"Puede usarse para hacer pagos a través de internet sin necesidad de abrir una cuenta. Pero también podría servir para combatir la piratería", señala.

"Por ejemplo, al comprar un libro digital podría cifrarse con la bitcoin que se usó para comprarlo para poder acceder al mismo". 
Además podría ser útil para sentar las bases de negocios rentables.

"Internet está compuesto por una serie de protocolos, pero ha permitido la creación de muchos negocios nuevos. Creo que, de la misma forma, bitcoin estimulará la creación de empresas que partirán a partir de allí".

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