| 2/1/2008 12:00:00 AM

Virtudes virtuales

Si de bajar costos en la administración de su infraestructura tecnológica y usarla con máxima eficiencia se trata, no se quede en esta realidad, busque una virtual.

"Es ecológica, ahorra costos, espacio y recursos", argumenta la consultora Gartner al destacar la virtualización como la tecnología de información (TI) que tendrá mayor impacto en la empresa hasta 2012, en su análisis de tendencias que agrupa diez desarrollos que moverán los negocios en el mundo TI.

Pero empecemos por tratar de definir el concepto tecnológico. Virtualización es la creación de una versión virtual de algo, en este caso un sistema operativo, un servidor, un dispositivo de almacenamiento o recursos de la red. Por ejemplo, si tomamos el disco duro y por medio de un software hacemos creer a un servidor que son dos, pues físicamente sigue siendo uno, pero la máquina operará como si contara con un par. Es el mismo principio en todas y cada una de las formas actuales en que se desarrolla esta tecnología hoy (ver recuadro).

La virtualización no es una TI novedosa en sí, tiene más de 40 años de existencia, pero solo empezó a revolucionar la informática corporativa desde que se usó para sacar partido de la verdadera capacidad de los servidores sin importar su tamaño, permitiéndoles a los administradores la mejor utilización del poder de cómputo. Este renacimiento reciente del concepto se le atribuye a VMware, una empresa estadounidense que se convirtió en la experta de la virtualización de máquinas.

Sin embargo, en 2005 la adopción de software de virtualización se hizo mucho más rápido de lo que los expertos imaginaron y se radicó no en una sino en tres áreas: virtualización de redes, virtualización de almacenamiento y virtualización de servidores, para desde allí romper barreras con el concurso decidido de empresas como AMD, Sun Microsystems, Intel, HP, NEC e IBM. Posteriormente pasó al plano de aplicaciones para usuario técnico y final y nació Citrix, el líder mundial de este segmento.

"Hace un año, hablábamos de que la virtualización se convertía en una tendencia dominante. Ahora hablamos ya sobre la industria de la virtualización. Es un momento apasionante y una suerte formar parte de él", decía el año pasado, en noviembre, Diane Greene, presidenta y consejera delegada de VMware, durante la sesión de apertura del congreso de virtualización más grande y amplio que existe, el 'VMworld 2007'. "La virtualización está impulsando una completa actualización de la infraestructura. El centro de datos se está modernizando y optimizando, así como todos los productos de infraestructura. La capa de virtualización ofrece la mejor forma de gestionar la recuperación frente a desastres, la seguridad, el aprovisionamiento, etc., y nosotros estamos ayudando a las compañías a utilizar menos energía", afirmaba Greene, con entusiasmo, en la rueda de prensa.

Si bien esta tecnología ha estado reservada para grandes empresas y en Colombia hasta ahora son pocas las que empiezan a experimentarla, sus beneficios y la celeridad con la que estos se perciben son las razones por las cuales expertos como Gartner afirman que será una tecnología masiva en un par de años.

A favor de esta visión juega el anuncio de Microsoft de que a partir de febrero va a incorporar de fábrica su software de virtualización Hyper-V a su Windows Server 2008.
En la misma ruta, Citrix se ha metido de lleno en el mercado de VMware con la compra de la solución de código abierto, Xen Source; con lo que indica que el software de virtualización se encamina a ser gratuito y el negocio estará en el soporte y el mantenimiento. En hora buena para las pymes del mundo.

Razones de pesos

Los gerentes de TI, y los gerentes generales con ellos, se enfrentan al reto de consolidar los entornos de los centros de datos y reducir los costos, y deben encarar que con frecuencia los sistemas no funcionan como lo necesita el negocio para ser competitivo. "Los síntomas pueden ser tiempos pobres de respuesta durante las horas pico, órdenes tardías, aplicaciones tardías o bases de datos bloqueadas. Con las siempre crecientes presiones del presupuesto, es posible que el costo de administrar las operaciones aumente más rápidamente que los costos de los equipos", explica Jesús Ramírez, experto en almacenamiento de IBM.

Y es en ese contexto donde la virtualización aparece como una solución ideal, pues, por ejemplo, les permite consolidar múltiples entornos y ejecutarlos en un número mucho más pequeño de servidores físicos, lo que se traduce en mayor facilidad de administración, mejor uso de los recursos y enormes ahorros, con frecuencia de millones de pesos al año.

La compañía VMware asegura que su software de virtualización logra un ahorro de US$5.280 anuales por aplicación en cada servidor, y que de este ahorro, US$1.119 corresponden a un recorte en el gasto energético y de refrigeración, sin contar con el ahorro de espacio, pues con menos máquinas se necesitan menos metros cuadrados para instalar equipos.

Por su parte, IBM afirma que una infraestructura virtual permite incrementar los índices de uso de la real entre un 5 a 15%, "llevándolos por encima del 70% total, mejorando el ROI. Una infraestructura simplificada reduce los costos de administración con una plataforma de administración común y con herramientas adaptadas a las necesidades de cada negocio", según Ramírez, de IBM.

Con la virtualización del entorno TI existen tres resultados que pueden relacionarse: simplicidad, flexibilidad y ahorro en costos. La primera es clave para la administración de una infraestructura muy heterogénea y dinámica como es la de TI, llena de componentes de decenas de fabricantes. La segunda permite contar con desarrollos de punta sin grandes cambios de plataforma en la empresa, pues las integraciones entre tecnologías distintas por marca o modelo se hacen con facilidad. Y la tercera es la feliz consecuencia de las dos anteriores.

Por ejemplo, piense en las veces que su empresa se ha visto abocada a una crisis los últimos días de cada mes porque la capacidad de cómputo del área contable no da abasto y no se avanza para cerrar a tiempo, en tanto que en esa misma semana el área comercial está relajada y sus máquinas prácticamente sin usar. "La gestión y dirección de recursos es especialmente útil en entornos con cargas altas intermitentes. También evita que las aplicaciones de baja prioridad empantanen otras más esenciales. En ambos casos, ayuda a sacar el máximo provecho de los preciados recursos del centro de datos", afirma un vocero de Sun Microsystems.

Desde los mainframes más críticos de un negocio hasta el equipo de escritorio de la recepción, toda la infraestructura TI de una empresa puede consolidarse y multiplicarse a través de la virtualización, además de hacerla menos susceptible a la pérdida o el robo de los datos valiosos.

En el país, la tecnología ya está disponible y su alcance y costos dependen del proveedor y de la complejidad de la infraestructura TI de su empresa. Para las pymes es factible que la oferta de virtualización de escritorios llegue primero. Sea cual sea la oferta, no le tenga miedo a salirse de la realidad para que su negocio corra mejor.
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