| 10/10/2008 12:00:00 AM

Los nuevos socios estratégicos

Gracias a la integración con los sistemas internos de sus clientes, los operadores logísticos ahora administran los procesos de las cadenas de abastecimiento para crear estrategias y generar valor. Así comienzan a posicionarse como Cuarta Parte Logística (4PL).

En el año 2000, la empresa de tecnología Alcatel eND comenzó a buscar un operador logístico que le ayudara a gestionar la cadena de suministros para una de sus líneas de servidores para comunicaciones IP. En ese momento, la compañía administraba directamente un 'ejército' de proveedores alrededor del mundo.

La compañía necesitaba mejorar la calidad de servicio al cliente (en términos de reducción de tiempo), reducir los costos y el inventario, y eliminar la necesidad de tener proveedores en varias regiones geográficas.

Entonces, le pidió a UPS Supply Chain Solutions que coordinara los procesos de su cadena de suministros: el operador se convirtió en el único punto de contacto entre los clientes y proveedores al administrar todas las actividades estratégicas, tácticas y operativas, y controlar los aspectos tecnológicos y financieros.

A partir de esto, los niveles promedio de servicio de Alcatel eND pasaron de 60% a más de 90%. El costo total de la cadena de suministros pasó de ser equivalente del 5,8 al 5,1% de los ingresos en un año.

La clave estuvo en la capacidad para integrar los sistemas tecnológicos de las dos empresas en una sola cadena de suministros, lo cual le permitió a la operadora organizar y planear todos los flujos de trabajo en un sistema único. UPS pasó a ser una Cuarta Parte Logística (4PL, sigla en inglés).

Básicamente, 4PL es la integración que realiza un operador logístico de la cadena de suministros de una empresa con sus proveedores, sus clientes e incluso los clientes de sus clientes, apoyado por un sistema tecnológico que permite el flujo de información en línea entre todas las partes involucradas.

"Con este modelo, un operador logístico coordina todos los procesos, desde planear la demanda para definir el proceso de compra de materia prima, hasta el pago a proveedores y la distribución de producto final entre los clientes", dice Claudia Sánchez Leyva, gerente de la consultora en logística Human Logistics.

El principal objetivo para implementar soluciones de 4PL es reducir costos en transporte e inventarios, y tiempos de entrega, mientras mantiene un buen nivel de servicio. "Las empresas no piensan en reducir costos en un solo eslabón de la cadena, sino que quieren mejores procesos. El cliente quiere dedicarse a lo que sabe hacer y que los operadores usen su experiencia para generar valor", comenta Carlos Palacios, director comercial para Colombia de UPS Supply Chain Solutions.

La tecnología adelante

El concepto de 4PL fue desarrollado por la empresa Accenture, que propuso la creación de integradores logísticos que ensamblaran los recursos, las capacidades y las tecnologías de sus propias organizaciones y de otras empresas para diseñar, construir y poner en marcha soluciones completas para la cadena de abastecimiento.

Con esta idea, planteó la unión de los programas tecnológicos internos de gestión que utilizan los operadores y sus clientes. En la actualidad, las plataformas más usadas en estas fusiones son los sistemas de planificación de recursos empresariales (ERP, sigla en inglés) que, gracias a bases de datos centralizadas, reúnen la información de todas las áreas y generan reportes de las actividades. Entre los desarrolladores más conocidos de ERP están Infor, Oracle y SAP.

Para Miguel Becerra, gerente de producto Infor de CTN Global Colombia, los sistemas más recientes de ERP usan lenguajes estándares, como XML, que permiten fusionar los datos de las dos compañías sin inconvenientes. "El 4PL resuelve el problema tecnológico de muchas empresas, pues el operador optimiza los procesos con su software".

Pero la baja actualización tecnológica de las empresas es uno de los inconvenientes que enfrentan los operadores logísticos para la implementación de soluciones 4PL.

"Muchas compañías trabajan con paquetes de software antiguos o construidos a la medida. El gran reto es hacer que esos sistemas sean compatibles y que no haya pérdida de información en el proceso. Adicional a esto, se encuentra el factor humano que debe ser parte integral de los cambios, mediante capacitación y motivación constante", comenta Sánchez Leyva.

El conocimiento es la clave

Los beneficios al implementar el modelo 4PL en una empresa van más allá del ahorro en costos por tercerización o el aumento en la competitividad, por la mejora en tiempos de entrega.

Cuando una compañía contrata estos servicios obtiene el conocimiento del operador logístico, que se encarga de optimizar los recursos, crear nuevos procesos y capacitar a los empleados. "Es una forma en que las empresas acceden a un conocimiento que no podrían recibir de otra forma", comenta Becerra, de CTN Global Colombia.

En este sentido, cobra importancia la experiencia en el mercado y el conocimiento de buenas prácticas que tenga el operador logístico, las cuales terminarán por replicarse. Para Carlos Palacios, las empresas "corren el riesgo" de conocer mejor su negocio, sus procesos y su operación: "Un factor importante del trabajo en equipo entre operador y cliente es determinar qué se puede mejorar y cómo elevar la competitividad".

Este modelo también mejora el servicio hacia los clientes, que verán reportes en tiempo real del estado de la mercancía y accederán a mejores servicios de posventa.

En Colombia hay operadores logísticos con la estructura integral, el conocimiento de buenas prácticas en el mercado y los sistemas de trazabilidad, para que los usuarios tengan reportes y controlen sus inventarios en línea. Entre estos están UPS Supply Chain Solutions, Damco, DHL Global Forwarding y Panalpina, entre otros.

Una solución que no es para todos

En Colombia, más de una docena de empresas ya han adoptado este modelo en sectores como tecnología, telecomunicaciones, lácteos, cosméticos y farmacéutica. En este caso, suelen ser compañías con experiencia en procesos complejos que ven en 4PL una nueva oportunidad para reducir sus costos.

Ahora bien, no es una tendencia logística abierta a todo tipo de empresa. "Optar por esta solución depende del modelo de negocios y del sector industrial en que se desempeñe la compañía. Por ejemplo, las empresas de elementos electrónicos, las farmacéuticas o las de productos de alto consumo son perfectas, pues administrar una cadena de abastecimiento no es el foco de su actividad", opina Alejandro Adelsohn, director comercial en Colombia de DHL Global Forwarding.

Según Adelsohn, aunque las empresas pertenezcan a un sector afín con 4PL, la decisión de adoptar el modelo debe surgir de un consenso entre todas las áreas de la empresa, para que responda a las expectativas globales y particulares.

En esto concuerda Carlos Palacios, de UPS, para quien ya hay muchas empresas nacionales que están listas para dar el salto hacía una gestión por 4PL. "Estas compañías ya tienen procesos y parámetros bien definidos en sus estrategias", dice.

Para Miguel Becerra, gerente de producto de CTN Global Infor, el principal problema que tienen las empresas para adoptar estos proyectos es de tipo cultural. "Hay una costumbre en hacer las cosas y cada herramienta funciona con un procedimiento que, aunque suele ser muy simple, puede ser diferente al de la empresa y exigir un cambio cultural", comenta.

La implantación de un modelo 4PL depende de las condiciones tecnológicas y gerenciales, pero esto no puede conllevar a la deshumanización de los procesos. Al fin y al cabo, los clientes siempre preferirán el contacto humano.

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