| 6/22/2017 12:01:00 AM

Llegó la hora de la remontada para Ecopetrol

Después de dos años de ajustes para enfrentar la caída de los precios, Ecopetrol se alista para invertir $50 billones en los próximos 5 años.

Los últimos años no han sido fáciles para la industria petrolera. La caída en los precios, que pasaron de poco más de US$100 por barril a cerca de US$30 y se han estabilizado en alrededor de US$50, hicieron que las empresas del sector se apretaran el cinturón e iniciaran severos procesos de ajuste.

Ecopetrol no fue la excepción y sus cifras muestran el tamaño de la destorcida: en 2014, los ingresos fueron de casi $66 billones; en 2015 pasaron a $52,3 billones y en 2016 la cifra fue de $47,7 billones. Eso también se vio reflejado en la inversión, que pasó de US$8.000 millones en 2015 –una parte importante destinada a la polémica Refinería de Cartagena (Reficar)– a US$2.500 millones en 2016.

Ecopetrol y sus empresas desarrollaron un plan de choque que les permitió buscar mayores eficiencias y logró entre 2015 y 2016 ahorros por $4,3 billones, al tiempo que salió a buscar recursos en la venta de activos no estratégicos, como las participaciones en ISA y la EEB y avanzar en el proceso de venta de Propilco. El primer logro, al alcanzar este nivel de eficiencias, fue bajar los precios de equilibrio –a qué precio debe estar el barril para no necesitar financiación, analizando los ingresos, el pago de dividendos y a recursos para inversión sin nuevo endeudamiento–. En 2014 se requería un precio del Brent de US$120 y eso hizo que la empresa aumentara su endeudamiento hasta 2015.

Foto: Ecopetrol encontró petróleo en Santander

“Para el cierre de 2016 se llegó a un precio de alrededor de US$60 que se logró de diferentes maneras: redujimos el tamaño de la inversión, hoy somos más eficientes y ese año no se pagaron dividendos. Ahora, a US$45, vamos a dar utilidad”, explica María Fernanda Suárez, vicepresidente corporativa de Estrategia y Finanzas de Ecopetrol.

Foto: María Fernanda Suárez Vicepresidente Corporativa de Estrategia y Finanzas de Ecopetrol.

Hoy con el plan de ajuste, Ecopetrol genera 38% de margen Ebitda frente a 11% de grandes compañías como Shell o Exxon o BP; de 19% de las medianas como Anadarko, y de 26% de petroleras nacionales, como Pemex; logró bajar la deuda neta/Ebitda de 3 veces a 2,2 –hace dos años estuvo en 4 veces–.

Y el segundo gran logro fue mantener el Ebitda. En 2014 llegó a $24,5 billones, pasó al año siguiente a $18 billones y en 2016, con menores ingresos –una caída de 8%–, logró mantener ese nivel de Ebitda, con una producción cercana a los 715.000 barriles.

Esta situación se reflejó en que, en 2016, la empresa logró terminar el año con $17 billones en caja, que le da un mejor margen de maniobra hacia el corto y mediano plazo; aunque habrá otros factores que golpearán el PyG, como las depreciaciones, en particular vía Reficar. La empresa calcula que de 2016 a 2017 las depreciaciones se van a subir $1 billón, que le pegará a la utilidad.

El futuro

Después de la tempestad, el panorama parece que empieza a aclararse para Ecopetrol. Un ejemplo fue el informe reciente del HSBC –uno de los analistas más críticos en el comportamiento de la empresa– que cambió su perspectiva de la acción de Ecopetrol de negativa a positiva y de venta a compra, con un potencial de valorización de 17%. Lo hizo porque le dio más peso específico al negocio de la refinación y a la infraestructura (transporte), que a la exploración y explotación, lo que la desliga de la gran volatilidad y los bajos precios internacionales del crudo. De hecho, 40% del Ebitda del año pasado del Grupo Ecopetrol lo entregó el negocio de transporte.

El banco considera que el negocio de refinación generará unos flujos de efectivo positivos de US$400 millones a US$800 millones anuales, en el periodo 2017-2020.

En medio de este nuevo panorama, el plan también empieza a ajustarse.

Le podría interesar: Ecopetrol multada por la Corporación Autónoma de Santander

“Es importante mantener la dinámica de la eficiencia, pero para 2017 hacia adelante lo más relevante es el crecimiento de las reservas”, agrega Suárez y anuncia que el Grupo Ecopetrol va a invertir $50 billones en los próximos cinco años –este año serán $10,5 billones–.

Entre 85% y 90% de esos recursos de inversión van para exploración y producción. Habrá recursos para el exterior, como el caso de los dos bloques que ganó Ecopetrol en México, en alianza con Pemex y Petronas y, como advierte un analista, si el panorama se complica en Colombia por las consultas, “pues Ecopetrol tendrá que buscar otros destinos”. También se contemplan compras de compañías existentes para incorporar reservas.

“Tenemos que asegurar que esos recursos que se van a invertir en ese periodo serán rentables, eficientes y darán resultados. Debemos tener un portafolio de ideas que sea más grande que el portafolio de plata con el que contamos. Hoy, con los buenos resultados de caja, tenemos más plata que ideas”, dice la ejecutiva, que advierte que se pueden aumentar reservas con no convencionales, off shore y en recobros en campos productivos.

Según las cuentas de la petrolera estatal, el crudo que está en Colombia se estima en 53.000 millones de barriles, de los cuales en la historia solo se ha sacado 19% y en reservas –que hace parte de un cálculo por el precio del crudo en determinado periodo– solo está registrado hasta 23%. Otros países han logrado factores de recobro cercanos a 30% y en el caso de Colombia cada punto de los siete de la diferencia equivale a 500 millones de barriles.

Hoy, el Grupo está terminando la estrategia financiera que, además de buscar nuevos recursos, está dando al interior una transformación: que los técnicos y financieros se conviertan en palancas para agregar valor y queden atrás las acciones aisladas de cada uno de ellos.

“Esta es la transformación más profunda que tenemos para asegurar la disciplina de capital, que no es nada más que asegurar que los proyectos cumplan su promesa de valor en presupuesto y plata, cuando las estadísticas de la industria muestran que 60% de los proyectos de petróleo y gas en los últimos 5 años han tenido desviaciones de 50% o más en sus presupuestos. El cambio es valor sobre volumen”, dice Suárez.

Contenido relacionado: ¿Para dónde va Ecopetrol con sus reservas?

Para lograrlo, internamente han desarrollado varias actividades, como la conformación de un comité de inversiones, con la presencia de dos miembros independientes y se creó la vicepresidencia de ingeniería y proyectos y un mayor papel en la estrategia financiera de cada uno de los negocios para asegurar que den valor. Además, se cambió la forma de estructurar presupuestos: de uno anual, el de 2018 será de tres años. “Tengo un presupuesto a 3 años y una proyección a 18 meses –dice Suárez–, que permite levantar alertas tempranas e indicadores líderes de lo que va bien y de lo que hay que ajustar”.

Adelantar esta agenda será una prueba de fuego, más aún si aparecen amenazas de nuevas destorcidas del precio del crudo.

¿Y la venta de Propilco?

Aunque dentro del plan de negocios de Ecopetrol aún está contemplada la venta de Propilco –aprobada hace cerca de un año–, lo cierto es que el decreto para formalizar el proceso no ha salido.

En el momento en que se decidió la venta, Ecopetrol buscaba recursos con urgencia. Pero ahora, con $17 billones en caja, eficiencias que lograron reducir los precios de equilibrio y planes de inversión por $50 billones en cinco años, parece que la prioridad es otra.

Además, Propilco logró el año pasado el mejor Ebitda desde que Ecopetrol la compró y su presencia en el grupo puede ser estratégica: en la industria petroquímica, el insumo del gas es uno de los más importantes y el desarrollo off shore en el Caribe podría ser clave en el proceso.Y, por si fuera poco, salir a vender un activo en el último año de gobierno, con un país polarizado y en pleno debate electoral, no parece ser el mejor momento.Los astros se desalinearon y parece que vender Propilco hoy no está en la agenda. Cuando Ecopetrol requiera recursos, podría ser uno de los que echaría mano, pero todo indica que por ahora esa no es la opción.

Lea también: Hocol descubrió gas en un pozo cerca a Barranquilla

¿Tiene algo que decir? Comente

Para comentar este artículo usted debe ser un usuario registrado.

EDICIÓN 524

PORTADA

Así es el mercado de los bufetes de abogados en Colombia

En un año que no resulta fácil para la economía, la actividad de las firmas legales está más dinámica que nunca. Los bufetes de abogados se juegan el todo por el todo.