| 1/16/2006 12:00:00 AM

Ventana de oportunidad

Obtener la sede de importantes eventos de turismo genera retos significativos que el país debe capitalizar para consolidarse como destino turístico.

Alcanzar la sede de la Asamblea de la Organización Mundial de Turismo (OMT) en 2007, por encima de Praga, se asemeja a lograr la sede del Mundial de Fútbol, en la que los ojos internacionales del sector estarán fijos en Cartagena y el país llamará la atención en uno de los renglones económicos con mayor potencial.

A noviembre de 2005 más de 840.000 viajeros internacionales visitaron el país, con un crecimiento del 24% frente al período enero-noviembre de 2004. Se espera que al cerrar las estadísticas de 2005 el número de visitantes llegue a casi el millón. Y para 2006 el crecimiento será del 30%.

Además, Cartagena será sede de la reunión Platino de Cruceros, a la que asistirán los principales jugadores de este segmento en el Caribe; así como el Latin Travel Mart, una reunión similar a una macrorrueda de negocios. A estos eventos asistirán desde los ministros de turismo de más de 130 países y quienes definen políticas de turismo en el mundo, hasta los operadores, agencias y mayoristas.

Sin duda, la percepción en materia de seguridad es un factor desfavorable para el posicionamiento del país, pero como explica Nubia Stella Martínez, directora de turismo de Proexport, "la mejor forma de vendernos es mostrarnos" y las reuniones y la búsqueda de aliados estratégicos van a ser esa vitrina que permita cambiar esta percepción. ¿Por qué? En una reciente encuesta realizada por YanHaas a más de 700 viajeros internacionales, se encontró que para más de la mitad de ellos las expectativas del viaje a Colombia se cumplieron y para un 36% adicional, se superaron. Pero tuvieron que conocer el destino. En la misma encuesta, se destaca la amabilidad de la gente en el país, "pero eso no es suficiente para tomar una decisión vacacional", agrega un analista.

Colombia no puede desperdiciar la oportunidad de tener de primera mano a quienes deciden en política turística y destinos. "No debemos quedarnos solo en Cartagena. Es necesario realizar planes de extensión a otros destinos en el país para desmitificar este destino y vender al país", señala Eduardo José Victoria, presidente de Hoteles Estelar. Para Jean Claude Bessudo, presidente de Aviatur, mientras más eventos internacionales podamos desarrollar, "mayor será la mejora en la imagen".

Además, se buscan aliados que promuevan a Colombia como destino. Así, Colombia firmará un convenio con Viajes Corte Inglés de España, la segunda agencia de turismo de Europa, para ofrecer a Colombia como destino turístico. El convenio tendrá un valor de 200.000 euros, por dos años, para trabajo de promoción. La empresa europea pondrá 100.000 euros y los otros los aportará Colombia así: 50.000 euros de Proexport y los otros 50.000 euros el sector privado turístico nacional.

Esta oportunidad genera la posibilidad de crear en el país soluciones estructurales, no coyunturales, para potenciar el sector. "La OMT, como agencia de la ONU, está interesada en que la industria del turismo reduzca la pobreza y contribuya a cumplir las metas del Milenio", dice Álvaro Araújo, presidente del hotel Las Américas. "Sus programas pueden tener a Cartagena y a Colombia como destino de recursos con proyectos específicos cuyo foco sea la reducción de la pobreza", agrega.

Colombia ha empezado a dar pasos importantes en materia de turismo. A finales del año pasado salió el documento Conpes 3397, sobre la política sectorial de turismo, e ingresó para trámite en el Congreso el proyecto de ley que da las herramientas, como la financiación de la promoción internacional de Colombia. Pero el camino apenas empieza. Labores como la eliminación del Travel Warning por parte del Departamento de Estado de Estados Unidos contra Colombia y la búsqueda de competitividad de son prioritarias para aprovechar esta ventana de oportunidad.
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