| 2/16/2006 12:00:00 AM

Pugna entre gigantes

La ola mundial de fusiones se estrella cada vez con más frecuencia con intereses políticos nacionales. Esta vez, el turno es para dos siderúrgicas: la empresa angloindia Mittal Steel Co., mayor fabricante de acero en el mundo, y la europea Arcelor, el segundo productor.

Aprincipios de este año, la mayor siderúrgica del mundo, la angloindia Mittal Steel, hizo una oferta por las acciones de su competidor europeo Arcelor, el segundo en la tabla de producción de acero. Al no recibir una respuesta positiva, el 27 de enero, Mittal sacudió el mercado con el lanzamiento de una oferta de compra de acciones hostil sobre la totalidad de las acciones de su competidor europeo por US$22.320 millones. La empresa resultante, con 320.000 trabajadores en los cuatro continentes produciría el 10% de acero mundial, y tendría una capacidad tres veces mayor que la de sus rivales más cercanos y ventas anuales superiores a los US$69.000 millones.

Como era de esperarse, la oferta generó reacciones en todas partes, sobre todo si se considera que Arcelor es el resultado de la fusión de la principal siderúrgica de Luxemburgo, Arbed S.A., el principal productor de acero de España, Aceralia Corporación Siderúrgica, y el gigante siderúrgico francés Usinor. Para conformarla en 2002 y operarla, "los miembros de Estado de la Unión Europea invirtieron mucho dinero", señaló Pedro Solbes, ministro de Economía español en una rueda de prensa el 3 de febrero, "razón por la que la postura del gobierno español estará en línea con la posición negativa de sus socios", agregó. Así mismo, Luxemburgo, que es el mayor accionista con el 5,6% del capital, y Francia creen que la empresa resultante de la fusión no constituye un proyecto industrial, y por eso están también en total desacuerdo con la operación.

El consejo de administración de Arcelor manifestó su rechazo unánime a la oferta, porque determinó que las empresas no comparten la misma visión estratégica, ni el mismo modelo de desarrollo, ni los mismos valores. "Las unidades de Arcelor producen perfume mientras que Mittal produce agua de colonia", afirmó Guy Dolle, presidente de Arcelor, en una conferencia en París el 30 de enero. Mittal es conocido por producir acero básico mientras que Arcelor está enfocado en fabricar productos de acero de más alta calidad.

En la otra orilla, Lakhsmi Mittal, dueño de Mittal Steel, está seguro de que "la prosperidad de la industria del acero solo es posible por medio de la consolidación". Insistió en que, si la operación es exitosa, respetará los compromisos de inversión, crecimiento y empleo de Arcelor (emplea 6.000 personas en Luxemburgo, ducado con 450.000 habitantes), en los países europeos en los que opera.

La toma hostil por parte de Mittal conduciría a deshacer operaciones que Arcelor hizo antes. En diciembre del año pasado, Arcelor ofreció 71,00 dólares canadienses por cada acción de Canada's Dofasco, una de las principales proveedoras de acero en Norteamérica. El consejo administrativo de Dofasco recomendó a los accionistas aceptar la propuesta de la empresa europea y descartó la de la empresa alemana ThyssenKrupp, que solo ofreció $61,50 dólares canadienses por acción. Mittal señaló que si compraba Arcelor, vendería Dofasco a ThyssenKrupp por $68 dólares canadienses por acción, para no exponerse a disminuir su calificación de riesgo.

Mittal quiere comprar los competidores que incrementen su poder de negociación con clientes como Ford Motor y proveedores como Vale do Rio Doce. Arcelor es perfecto para esto, porque tiene siderúrgicas en Europa y América Latina, en México y sobre todo en Brasil, donde es el primer productor. Esta jugada demostraría que las siderúrgicas están dejando de lado la tendencia de outsourcing para volver al modelo de integración vertical en el cual se compran los proveedores para asegurar los recursos y las materias primas y, en este caso, contrarrestar la demanda china de estos productos.

La demanda china transformó el negocio del acero. El alza en los precios internacionales aumentó la liquidez de las siderúrgicas que se dedicaron a comprarse mutuamente para conseguir economías de escala y ganar competitividad.

En qué va la movida empresarial Se ha especulado mucho sobre la estrategia que tendrían Mittal y Arcelor para defender su posición y esto produjo la caída de sus precios en la bolsa. Según el diario alemán Frankfurter Allgemeine Zeitung, Arcelor estudia la compra de su competidor US Steel, el mayor fabricante de acero en Estados Unidos, porque esta adquisición aumentaría la deuda de la empresa europea hasta un punto que la haría poco atractiva para Mittal. Ante esta información, la acción de Arcelor cayó 3,1% después de las fuertes subidas presentadas en sesiones anteriores, que habían llevado a su revalorización de más de un 46%, tras el anuncio de la compra de Dofasco y la oferta de Mittal. La compañía no tiene un pronunciamiento oficial sobre el tema, le dijo a Dinero Óscar Fleites, director de comunicaciones de Arcelor en España.

Luxemburgo no tenía legislación sobre este tipo de ofertas y por ello aceleró un plan para introducir una ley que dificultaría la operación y le permitiría a Arcelor defenderse mejor de la toma hostil. Frente a estos anuncios, la acción cayó 4,4% y llegó a 29,92 euros, su mayor tropiezo desde el 7 de julio. Sin embargo, Luc Frieden, ministro de Presupuesto de Luxemburgo, dijo que decidir sobre la oferta era competencia de la Comisión Europea y que entraría en la jurisdicción de la Unión Europea.

Aunque la operación de Mittal y Arcelor no sea exitosa, los inversionistas esperan una ola de fusiones siderúrgicas. En últimas, la necesidad de volverse más grandes y poderosos para competir globalmente en el mercado del acero no ha desaparecido.
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