La red en Colombia

| 2/21/2003 12:00:00 AM

La red en Colombia

La fuerte competencia entre proveedores de acceso a internet ha sido decisiva para llegar a los 2 millones de usuarios en el país. El reto de formar una masa crítica de usuarios todavía es grande.

Internet sigue creciendo a pasos agigantados en todo el mundo, y Colombia no podía ser la excepción. El número de usuarios en el país creció 127% entre diciembre de 2000 y junio de 2002, al llegar a casi 2 millones de personas, según un estudio de la Comisión de Regulación de Telecomunicaciones, CRT.

A pesar del dinamismo que muestran las cifras, Colombia todavía está muy rezagada frente a la región. La penetración de internet (usuarios por cada 100 habitantes) no llega a los niveles de Chile, Perú y Venezuela, aunque aumentó de 2,7% en el 2001 a 4,5% en el 2002 (ver gráfico).

Ponerse al nivel de los países más desarrollados en cobertura y penetración de internet no va a ser una tarea fácil. Sin embargo, la fuerte competencia en que están embarcadas las empresas prestadoras del servicio de acceso a internet (ISP) es un indicio de que este sector trabajará por conquistar nuevos mercados y masificar el servicio. De hecho, el gran crecimiento en usuarios registrado durante el período se debe a que las empresas han tenido luchar fuertemente para conquistar los clientes corporativos y residenciales, principalmente en las ciudades más grandes. "El crecimiento se debe a los agresivos planes comerciales, las tarifas más bajas que se generan por la competencia, al manejo del gobierno de precios referenciales, y a que los usuarios encuentran valor en el uso", explica Nibaldo Toledo, vicepresidente comercial de Telecom. En el futuro, los ISP tendrán que ser aún más agresivos, para ofrecer a sus clientes algo más que el producto básico (el acceso) y crear nuevos productos para las necesidades de cada segmento.



Los segmentos

El negocio del acceso a internet está conformado por dos segmentos, los conmutados y los dedicados. Los primeros, que representan el 75% de los usuarios del país, son aquellos que utilizan líneas telefónicas como medio de acceso. Los clientes dedicados, por su parte, tienen conexión permanente a internet y son, en su mayoría, empresas.

Al observar detalladamente el estudio de la CRT, se observa que el segmento más activo fue el de los suscriptores (titulares del contrato de servicio) conmutados con planes y tarifas mensuales, que crecieron 145%, al llegar a 368.000. En este negocio, los ISP han aplicado varias estrategias para conquistar mercado, como el desarrollo de planes específicos para los perfiles de clientes, la reducción de las tarifas y el financiamiento de equipos. Por ejemplo, EPM.net desarrolló una agresiva estrategia que le permitió pasar de 44.000 a 73.000 suscriptores en el 2002. Según Iván Correa, presidente de EPM, al darse cuenta de la baja penetración de PC en el país, la empresa decidió masificar el uso de internet con la venta financiada del paquete completo: capacitación, computador, acceso a internet y soporte técnico. Esto les permitió disparar su número de usuarios.

Por su parte, el segmento de clientes dedicados creció un 139%. Según Arturo Wills, presidente de Diveo, "la competencia en el sector corporativo es felina, por lo cual los ISP trabajan en la retención de clientes y en la obtención de nuevos nichos, dando por el mismo precio el doble o triple de ancho de banda de lo que daban en el pasado". La estrategia ha sido enfocarse en sectores específicos para cubrir sus necesidades. Diveo se ha especializado en el segmento educativo en Bogotá, mientras que Andinet descubrió un gran potencial en los floricultores, con los cuales reportó un crecimiento del 69% en su unidad de clientes dedicados, durante 2002.

Aunque el crecimiento por segmentos ha sido muy parejo, en las ciudades no se presenta el mismo comportamiento. La competencia hasta el momento se había concentrado en las grandes capitales, y ahora los ISP piensan ir por las ciudades intermedias. Sin lugar a dudas, Bogotá y Medellín son las plazas más fuertes. Según el estudio, concentran el 83% de los usuarios dedicados y el 75% de los conmutados del país.

Sin embargo, una de las ciudades más dinámicas fue Barranquilla, donde el número de suscriptores creció en un 107% al llegar a casi 8.000 personas. Según Richard Bedoya, subgerente de telemática de Metrotel, el aumento se debe a la diversificación de planes de internet y al relanzamiento de productos con tarifas muy competitivas para esa ciudad.

Si bien el estudio muestra decrecimientos en Cali y Bucaramanga, los operadores en estas ciudades han tenido un comportamiento dinámico y se las han ingeniado para capturar clientes. Para Luis Guillermo Cardona, subdirector de internet de 007 Mundo, Bucaramanga ha sido una de las plazas con mayor desarrollo para la compañía. Por su parte, Unitel, ISP de Cali, afirma que ha crecido en un 50% enfocándose en el sector educativo, atendiendo a los estudiantes con planes muy económicos y a las universidades con anchos de banda que se ajustan a sus necesidades.



Los planes

Si en el 2002 la competencia fue dura, en el 2003 será más intensa. Cada operador tiene como meta ampliar su base de suscriptores entre el 25% y el 30%. Esto significa que por cada nuevo suscriptor residencial el número de usuarios se incrementaría en 3 personas, mientras que por cada cliente corporativo el número sería de 10. Sin embargo, para lograr estas metas, los ISP tienen que ir más allá de brindar el acceso pues este servicio se ha convertido en un commodity. Al parecer, los proveedores de internet tienen esto muy claro y cada uno ha diseñado una estrategia para lograrlo.

En el segmento de conmutados, los planes están orientados a la mayor cobertura y al lanzamiento de nuevos productos que dinamizarán el mercado y aumentarán la base de usuarios. Telecom planea invertir este año más de $5.000 millones, para seguir siendo la red con mayor cobertura del país y solucionar el problema de última milla o equipamiento de conexión de los usuarios.

007 Mundo también quiere apostarle a la cobertura nacional. Además del lanzamiento de la operación nacional de internet por demanda (facturación por el tiempo de uso), entrará en algunas ciudades intermedias que tienen mercados atractivos y les permitirán a sus clientes conectarse por un mismo número en cualquier ciudad y sin cargos adicionales. Andinet, con la compra de UOL, amplió su operación a 11 ciudades y su objetivo es poner en el mercado tarjetas y pines prepago con su marca Virtualnet. EPM.net continuará con el financiamiento del paquete completo.

Por el lado de los dedicados, el servicio y los valores agregados serán la estrategia reinante. Diveo se enfocará en generar valores agregados sobre la conectividad, como manejo de estadísticas, hosting y asesoría en seguridad. Unitel seguirá explorando el sector académico e investigativo, ya que "las universidades y centros de investigación son como monstruos come galletas, que cada día necesitan más capacidad para su operación". Además, este negocio les da la oportunidad de llegar a los estudiantes con planes conmutados.

Aunque todavía hay un largo camino por recorrer, el crecimiento de la base de usuarios de internet en nuestro país es una misión que deben desarrollar en forma conjunta el gobierno y la empresa privada. El gobierno debe mantener su compromiso con la agenda de conectividad para hacer más asequible y masificar el acceso a internet. En cuanto a los ISP, en la medida en que ellos creen más planes y mejores opciones en precio, servicio y calidad, el mercado seguirá creciendo y aumentando la penetración de internet en Colombia.
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