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| 10/12/2007 12:00:00 AM

El futuro de EPM

Al acercarse las elecciones para definir el nuevo alcalde, Empresas Públicas de Medellín se convierte en el caballo de batalla de la campaña. Luego de la escisión del negocio de telecomunicaciones, una de las decisiones más importantes y controvertidas de los últimos tiempos, ¿para dónde van los negocios de la empresa?

Apoco más de una semana de las elecciones en Medellín, el debate está polarizado entre el ex alcalde Luis Pérez, que lidera las encuestas, y Alonso Salazar, que continuaría las políticas del actual alcalde, Sergio Fajardo. Y uno de los principales temas de controversia es el manejo y futuro de Empresas Públicas de Medellín, EPM.

En las últimas semanas se ha abierto una polémica por el reciente cambio de imagen de la organización —que motivó incluso la realización de un foro de mercadeo el próximo mes— y también del incremento de sueldos, especialmente en la empresa de telecomunicaciones de EPM, Une. Sin embargo, lo que está en discusión va más allá: es el manejo y administración de una de las diez empresas más importantes del país cuya facturación superó el año pasado los $3 billones y sus utilidades se acercaron a un billón de pesos.

El debate se abre, entonces, alrededor del futuro de las áreas de negocio de EPM, más aún cuando en esta administración se dio una de las principales movidas en la historia de la compañía: la escisión del negocio de telecomunicaciones.

Esta determinación y las decisiones que la acompañaron tuvieron un álgido y controvertido paso por el Concejo de la ciudad. La conveniencia de esta movida se dio por el riesgo que tiene el negocio de telecomunicaciones —altas inversiones y fuerte competencia— frente al patrimonio establecido en energía y agua. El primer gran debate tuvo lugar a raíz de la compra de la participación de los privados —de los grupos Santodomingo y Sarmiento— en Orbitel por la valoración de la compañía —cuya investigación pasó a control preferencial de la Contraloría de Medellín a la Contraloría General de la República, por solicitud de la Alcaldía de Medellín—, y las apuestas a futuro de su desarrollo, en particular en la tecnología inalámbrica Wimax. Pero también sobre el proceso mismo, el valor que se pagó por la licencia de larga distancia, la relación con Colombia Móvil y las críticas en el manejo administrativo (ver recuadro).

Ahora, el análisis se hace alrededor del futuro de este negocio de la nueva empresa Une, en un escenario de alta competencia, y también de los otros negocios, energía y agua, donde hay cercanías entre los candidatos, como en el desarrollo de nuevos proyectos de energía y llegar a negocios como el del biodiesel, donde hay diferencias de forma. Salazar, por ejemplo, manifiesta la defensa de la propiedad pública de EPM y sus negocios, mientras que para Pérez hay otras opciones, como en telecomunicaciones con la búsqueda de aliados o la democratización accionaria de Une, si la empresa no sobrevive sola. También dice que hay que hallar otras fórmulas como la participación accionaria de privados en grandes proyectos de generación hidroléctrica.

El debate

Tomar alguna decisión en torno a EPM es muy difícil en Medellín, pues esta empresa es considerada la joya de la corona y el patrimonio acumulado a través de más de 50 años de historia de esa ciudad y región. Para muchos, no debe ser tocada en ningún sentido. Incluso, es tal vez la única ciudad en el país que para su vigilancia, además de los organismos de control, creó hace unos años el Comité Cívico de Seguimiento, para fijar posiciones frente a las actuaciones de EPM.

Cada uno de los negocios que tiene enfrente significan para EPM un gran desafío. El primero, es telecomunicaciones —que representó el año pasado casi el 22% de sus ingresos—, por el gran debate que se ha dado a su alrededor. "La pregunta es si el gobierno es el socio adecuado para prestar servicios de telecomunicaciones o prefiere recoger esos recursos para otras destinaciones. Es el cuestionamiento que hoy se hacen las ciudades", dice Juan Felipe Gaviria, presidente de EPM.

Para Carlos Felipe Londoño, rector de la Escuela de Ingeniería de Antioquia y presidente del Comité Cívico, es tiempo de analizar la democratización de acciones en Une, "para que permita varias cosas: una, que la gente sea verdaderamente socia; dos, tener una inyección de capital significativo; y tres, tener mecanismos de gestión y transparencia por encima de la administración municipal sea cual fuere para que permita mayor agilidad en la toma de decisiones. Aquí las empresas estatales necesitan semanas, meses o años en un tema que tiene una variabilidad en el tiempo muy alta y requiere asumir ciertos riesgos", dice Londoño.

Para Luis Pérez, hay que proteger el patrimonio que tiene Medellín en Une. "Si sola no es capaz de sobrevivir, tendríamos que pensar en alianzas o en la democratización de la empresa", dice. Por su parte, para Alonso Salazar, "no es oportuno en este momento electoral especular sobre el futuro de Une, acerca del cual trataremos siempre de mantenerla pública".

Por su parte, en el futuro de los negocios de energía —el más importante de EPM y que pesa más del 58% en sus ingresos— y de agua —que representa el 14%— se empieza a generar debate. Según Londoño, del Comité Cívico, el esfuerzo que se dio en el proceso de escisión de telecomunicaciones distrajo la estrategia en el de energía y agua. Para Gaviria, la realidad es otra: "el negocio de energía se enfocó en un proceso de internacionalización y hemos participado en cinco búsquedas activas, pues la regulación en el país impide crecer más agresivamente y EPM está en los límites autorizados; y en agua tenemos el know how para operar plantas y prestar servicios sin inversión", dice.

Pero, además, se abren dos nuevas discusiones, en especial en el negocio de energía. Una, es ingresar al negocio de biocombustibles. Aunque no se han definido proyectos ni determinado estrategias, para algunos, como el concejal Mauricio Tobón, hay áreas en Urabá y en Arauca, que EPM podría empezar a mirar. Para Londoño, aún hay un gran espacio por investigar y definir en los proyectos de generación hidroeléctrica, antes de abordar nuevos escenarios. Por su parte, tanto para Gaviria como para Pérez, la diferencia radica en los procedimientos. Para Gaviria, "EPM debe involucrarse con la investigación y optimización del recurso vegetal para la producción del biodiesel, pero debe estar fuera del cultivo mismo y de la compra de tierras". Mientras tanto, Luis Pérez señala que es importante desarrollar proyectos de largo plazo en la producción de estos combustibles. "En cerca de un millón de hectáreas iniciaremos procesos de siembra de entre 50.000 y 100.000 hectáreas anuales, para producir biodiesel y generar empleos. El gobierno podría escriturar varias de esas hectáreas", dice.

La otra controversia se da en torno al manejo de los proyectos hidroeléctricos. Gaviria destaca en su gestión el desarrollo de la central hidroeléctrica Porce III, con una inversión superior a $1,8 billones, manteniendo la propiedad de los proyectos. "Ha sido una obra criticada por la administración anterior y que ella pretendía entregar a los chinos. Allí no se ha registrado ninguna demanda ni investigación por parte de los organismos de control en más de 95 grandes contratos. Si no fuera por el impulso a este proyecto el país tendría en 2010 un apagón", señala.

Luis Pérez anuncia en su estrategia que creará empresas por acciones para hidroeléctricas como Porce IV y para Pescadero Ituango. "De esta manera, afirma Pérez, se busca la participación del capital privado hasta donde lo desee, con el fin de empujar el crecimiento energético".

En el negocio de aguas, las posiciones se acercan más: la expansión de los negocios hacia la prestación del servicio en otras ciudades y en pequeñas poblaciones y 'exportar' el conocimiento del negocio.

La discusión sobre el futuro de los negocios de EPM, sigue abierta, en un escenario de alta polarización.
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