| 9/3/2004 12:00:00 AM

CALDAS, tecnología en marcha

Manizales, ciudad del conocimiento.

El departamento más golpeado por la crisis esboza su plan para recobrar el ritmo de desarrollo.

Caldas es el departamento que más perdió en la recesión. Su participación en el PIB nacional pasó de 3% en 1997 a 2% en 2000. Sin embargo, tiene una muy buena probabilidad de resurgir como centro de emprendimiento.

De un lado, hay proyectos grandes. El aeropuerto de Palestina (US$26 millones), la Transversal de Caldas que une a La Dorada en el Río Magdalena con el ferrocarril a Buenaventura en La Felisa ($72.000 millones) y la carretera al mar Pacífico. "Faltan 50 kilómetros desde Ánimas hasta Nuquí y en esto la Cámara ha sido abanderada desde hace 15 años", dice Gildardo Armel, director ejecutivo de la Cámara de Comercio de Manizales.

Pero las empresas se están moviendo para recuperar el mercado de Venezuela y para el TLC. Pasicol, Celema, Madeal, Acasa y Frigocentro hicieron expansiones notables de su capacidad de producción. La Super de Alimentos comenzó a vender insumos, y Foodex entró en el negocio de sopas en sobre. Por su parte, la productora de gelatina Progel invertirá US$5 millones en una expansión de planta. Luker compró jabón Cristalino para ampliar su portafolio de productos y su filial fabricante de tejas y casas prefabricadas Toptec está entrando a México.

La fábrica de Café Liofilizado de Chinchiná -el mayor productor independiente de café soluble del mundo-, merece capítulo aparte. Produce cerca de 570 toneladas al mes y exporta el 95% de su producción. Opera a plena capacidad. "Trabajamos las tres plantas en tres turnos 24 horas al día", afirma Marcelo Jaramillo, su gerente. La firma vende sus productos en alianza con WalMart en México o Carrefour en España. Ahora incursiona con cafés de origen, de comercio justo y vende el 8% de su producción con su propia marca, Café Buendía. Hacia el futuro, pretende crecer su portafolio de cafés especiales hasta 20% de sus ventas.



Eje del conocimiento

El pilar de la estrategia de desarrollo de la capital de Caldas es la inversión en capital humano y tecnología, con el eslogan "Manizales, Eje del Conocimiento". Podría parecer un propósito vacío, si los manizaleños no tomaran en serio el tema.

Lo hacen en parte porque la ciudad tiene siete universidades con 22.000 estudiantes que representan el 5% de la población de la ciudad. Por eso prosperan proyectos como el de un laboratorio conjunto para todas las universidades. A un costo de US$12 millones, en febrero estará operando la primera fase, señala César Vallejo, rector de la Universidad Autónoma.

En educación escolar, la alcaldía y Emtelsa conectaron con internet a todos los colegios públicos y entregaron 1.500 computadores nuevos. Así tienen 11 estudiantes por computador, cuando el promedio de América Latina es de 22. Además en 2005 se iniciará un programa de enseñanza de un segundo idioma que podrán aprovechar todos los estudiantes de colegios públicos, explica el alcalde Néstor Eugenio Ramírez.

En aplicación de tecnologías también hay avances. Manizales es la tercera ciudad del país con el mayor número de call centers, con 1.000 personas empleadas. El transporte público se paga con tarjetas inteligentes, que en el futuro almacenarán información para descuentos a estudiantes o los datos del Sisbén. La incubadora de empresas ya tiene proyectos que necesitan inversiones por más de $10.000 millones, en temas tan ingeniosos como la producción de alcohol con desechos de pasteurización de la leche.

Además ya se empiezan a reconocer los resultados. El portal 'Manizales, Comunidad en Línea' fue premiado por Microsoft entre más de 5.500 proyectos como la mejor solución de e-business en América Latina en 2004.

De todo esto, lo más importante es que tarde o temprano los programas llegarán a los municipios vecinos, porque como dice el alcalde Ramírez, "la conurbación es competitiva".

Ricardo Gómez, gerente regional de la Andi, resume el futuro de Caldas está en metalmecánica, electrodomésticos, café sin procesar y procesado, frutas, software, reforestación y venta de CO2, agrupado en las "tres t: turismo, TLC y tecnologías de la información".
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