| 9/6/2010 2:00:00 PM

Ampliación del Canal de Panamá

En enero de 2011 arranca la construcción del tercer juego de esclusas que permitirá el paso de barcos con capacidad para 12.000 contenedores. Fletes y comercio tendrán grandes cambios.

Con un cumplimiento del 13%, avanzan las obras de construcción del tercer juego de esclusas que ampliará la capacidad logística del Canal de Panamá y estarán listas en 2014, cuando se cumplen 100 años de existencia de esta infraestructura.

La obra, pactada para 1.883 días, ha vinculado hasta el momento a 2.800 personas, pero se estima que en 2011, considerado el 'año pico' de contratación, llegará a 7.000 trabajadores. La ampliación del canal tiene un costo total de US$5.250 millones, se desarrolla por etapas y vincula a más de una docena de empresas. Actualmente, es considerada una de las 10 megaobras que se construyen a nivel mundial.

La obra principal, que contempla la construcción de la tercera esclusa, fue adjudicada por un valor de US$3.118 millones al consorcio Grupo Unidos por el Canal de Panamá (Gupc). En este participan las compañías Sacyr Vallermoso de España, Jan de Nul de Bélgica, Impregilo de Italia y la panameña Constructora Urbana.

Esta obra incluye la construcción de dos complejos de esclusas sobre el Atlántico y sobre el Pacífico; la excavación de los cauces de acceso para las nuevas esclusas, y el ensanche de los cauces de navegación y la profundización de los cauces de navegación y elevación del nivel máximo de funcionamiento del lago Gatún.

La primera fase de la obra principal arrancó el 25 de agosto de 2009 con la construcción y montaje de la planta que producirá los agregados de concreto con los que se construirán las esclusas y la infraestructura de ampliación. Se estima que en octubre iniciarán las pruebas del concreto y de los modelos físicos del nuevo canal y la obra permanente comenzará a ejecutarse en enero de 2011.

De acuerdo con la Autoridad del Canal, entidad del gobierno que maneja esta obra, el tercer juego de esclusas tendrá 427 metros de largo y 55 metros de ancho para permitir el paso de barcos con una capacidad para transportar 12.000 contenedores. Actualmente, los barcos que pasan por el Canal de Panamá tienen capacidad para 4.000 contenedores. El Canal le genera al fisco panameño ingresos de entre US$700 y US$800 millones por año, recursos que se duplicarán cuando esté lista la ampliación.

Jaime Rivera, presidente del Banco de Comercio Exterior de Panamá (Bladex), cree que con esta obra el país "se va a convertir en un gran centro de trasbordo de contenedores pero también en un gran centro de la petroquímica, la ingeniería, distribución de mercadería y logística en general".

El directivo sostiene que la nueva capacidad logística para barcos de gran calado cambiará sensiblemente los negocios del Canal de Panamá, por donde hoy pasa el 5% del comercio mundial. Para Rivera, la mayor capacidad de los barcos generará una reducción en los fletes y permitirá que bienes que hoy se producen en América Latina y no son competitivos por los costos de transporte, tengan mejores opciones a futuro.

"La gente que sabe del negocio de logística cree que la expansión del Canal va a tener efectos de esta naturaleza, que mejorará la competitividad para muchos países de América Latina y, aunque no podemos prever todo, creemos que va a ser una obra trascendental para la región", asegura Rivera.

Algunas empresas colombianas han encontrado en esta obra una oportunidad de negocios, como Cementos Argos, que logró un contrato por US$68 millones para proveer cemento. Pero las mayores oportunidades para las empresas colombianas se vislumbran a futuro en los negocios de exportación que permitirá esta ampliación.

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