De vuelta a lo básico

| 8/18/2000 12:00:00 AM

De vuelta a lo básico

Los inversionistas del Nasdaq ya no quieren empresas de internet y su aversión crece si vienen de América Latina. Los emprendedores tendrán que demostrar temple para esta etapa.

La corrección del mercado de acciones Nasdaq en Estados Unidos, ocurrida a partir de abril de este año, ha tenido un fuerte impacto sobre las empresas de internet cuyo centro de actividad está en América Latina. Los inversionistas se han tornado particularmente cautelosos con las empresas dedicadas a prestar servicios por internet y son aún más escépticos cuando se trata de proyectos en esta región. El extraordinario entusiasmo que se vivió en 1999 pasó y ahora los analistas vuelven a fijarse en las dificultades que tendrá que superar América Latina para desarrollar una verdadera economía de internet: bajos ingresos, bajas penetraciones de computadores, servicios telefónicos y tarjetas de crédito, y bajos niveles de educación son algunas de las más destacadas. Podría parecer que las perspectivas para el desarrollo de estos proyectos se han cerrado casi totalmente.

El pesimismo se ha visto reforzado en las últimas semanas, dado el escaso entusiasmo que han mostrado los inversionistas por las iniciativas que se han presentado en la región. En mayo pasado, Terra Networks anunció la compra del portal estadounidense Lycos, sin que esto impidiera la caída de las acciones de las dos empresas. Por su parte, el 8 de agosto, AOL salió al mercado de acciones en una IPO (Initial Public Offering) que fue recibida con caras largas. AOL tuvo que reducir el precio inicial de la oferta de US$16 a US$8 por acción. El precio solo había aumentado a US$8,13 para el 11 de agosto, el cierre de esa semana (hace un año, lo normal era que el precio se quintuplicara en los primeros días de transacción). Los socios de la empresa compraron cerca de la tercera parte de la emisión, algo que se interpreta como una señal inequívoca de la debilidad de la demanda. El resultado es particularmente decepcionante en vista de altísimo perfil que tiene AOL en Estados Unidos. En la misma semana, otras IPO realizadas por empresas casi desconocidas (de otros sectores) obtuvieron grandes valorizaciones.



La visión predominante en el mercado es que el pobre resultado de AOL va a dilatar aún más la salida al mercado de otros portales como UOL y Yupi. Los portales son solo una categoría dentro de las empresas de internet, pero no hay empresas latinoamericanas de internet de otro tipo en el Nasdaq.



Ajuste de expectativas



Ha tenido lugar un drástico ajuste en la visión del mercado sobre las posibilidades del negocio. Por un lado, hay que aceptar que las valoraciones y la facilidad para financiar proyectos que se presentaron en 1999 ya no se van a repetir. Esto implica que el número de jugadores exitosos va a ser reducido.



Pero la actitud del mercado bursátil no debe obstruir la visión de los hechos de fondo. La expectativa de incremento del número de usuarios de internet en América Latina, de 10,6 millones en 1999 a 67 millones en el año 2005, proyectada por Jupiter Communications, se mantiene vigente. Y los portales están mostrando indicadores más sólidos de desempeño. Su problema, realmente, es mostrar utilidades; pero el progreso en incremento de audiencias y generación de ingresos es evidente.



StarMedia ya ha alcanzado 12 millones de usuarios únicos, mientras que El Sitio tuvo un crecimiento de 34% en el número de usuarios entre el primer y el segundo trimestre, al pasar de 3,8 millones a 5,1 millones. Los ingresos por publicidad de StarMedia crecieron en 37% en el segundo trimestre de este año en comparación con el primero, mientras que los de El Sitio lo hicieron en 66%. Se espera que los ingresos alcanzados por StarMedia en el año 2000 se acerquen a US$59 millones, y que la empresa empiece a mostrar un resultado neto positivo en el último trimestre del año 2002. Por su parte, Terra Networks incrementó sus ingresos en 180% en el primer semestre del año en comparación con el mismo período de 1999 y sus ingresos por comercio electrónico se multiplicaron por 6.



Por otro lado, el dinamismo de los líderes de la industria sigue adelante. StarMedia está apostándole fuertemente al desarrollo del internet inalámbrico (en Colombia ha establecido una alianza con Comcel para este efecto). Terra Networks ya está operando en 14 países, acaba de abrir su portal en Venezuela y en Colombia adquirió Laciudad.com; todo esto en un lapso de 15 meses. El Sitio también ha consolidado rápidamente numerosas alianzas en las diferentes áreas de interés.



Buena parte del desarrollo futuro de la industria de internet en América Latina depende de que los portales sigan mostrando vigorosos resultados de desempeño. Puesto que los portales tienen la mayor visibilidad entre los inversionistas en Estados Unidos, unos resultados positivos (y sostenidos) contribuirían significativamente a cambiar la actitud del mercado de capitales hacia las inversiones en la región. Ese cambio, si bien no va a ser inmediato, no necesariamente será lejano. Algunos analistas creen que la acción de StarMedia, que salió en su IPO y tuvo un máximo de US$62 y hoy se encuentra en US$12,75, podría volver a subir a US$40 al finalizar este año, dado que los resultados obtenidos en el segundo trimestre superaron las expectativas.



La hostilidad de los inversionistas hacia la región no será eterna. Si la falta de resultados de desempeño fue la causa de su retiro, es muy probable que vuelvan cuando se aprecie claramente que América Latina ha aprendido a generar resultados sólidos. Y si bien las valoraciones de 1999 no volverán, los papeles latinoamericanos volverán a ser atractivos cuando se corrija la exagerada reacción que se está viendo ahora mismo. Hay más condiciones. Las IPO realizadas en el segundo trimestre apenas obtuvieron un retorno de 12% en promedio sobre el precio de apertura, mientras que el de las empresas de software para internet fue de 45% y el de las firmas de biotecnología fue de 86%.



En la medida en que estas condiciones se cumplan e invertir en empresas de internet latinoamericanas vuelva a parecer atractivo, se abriría el camino para que numerosos proyectos que están en marcha, en campos como el business to business, puedan llegar a una oferta pública. De todo lo anterior se desprende que la política correcta ahora es manejar los proyectos de internet con el mayor rigor empresarial y prepararse para un período en el que la financiación externa no será fácil. Es razonable pensar que al menos hasta el segundo trimestre del año entrante el mercado de capitales estará cerrado para ofertas iniciales de acciones de empresas latinoamericanas de este sector. Sin embargo, la oportunidad volverá a presentarse. El terreno pertenecerá a los jugadores de largo plazo que sean capaces de desarrollar modelos de negocio realmente sólidos.



Las ganancias vienen pronto



El fundador de StarMedia dice haber alcanzado las economías de escala que le permitirán a la empresa ser rentable en el futuro.



Fernando Espuelas, cofundador y principal ejecutivo (CEO) de StarMedia Network, siente que su negocio está superando el punto más crítico en sus cuatro años de existencia. Las pérdidas deben empezar a disminuir en los próximos meses y muy pronto se deben ver las ansiadas utilidades, las que todos en Wall Street esperan. Según este uruguayo pionero de la industria del internet en América Latina, las grandes inversiones en este negocio ya se hicieron y en adelante el costo de adquirir cada nuevo usuario disminuirá. Un día después de que el equipo gerencial de StarMedia presentó ante los inversionistas los resultados de la empresa en el segundo trimestre, Dinero habló con Espuelas sobre StarMedia e internet en América Latina.



¿Por qué está tan seguro de que pronto le llegará el momento de los números en negro a StarMedia?



Porque estamos alcanzando las economías de escala que deben permitir un negocio rentable en el futuro. Las grandes inversiones en marca, red de ventas en la región, servidores y ancho de banda ya se hicieron. Hemos invertido cerca de US$300 millones y en adelante vamos a duplicar nuestra audiencia sin tener que duplicar la inversión. Por ello, las utilidades están por venir (las pérdidas del segundo trimestre fueron de US$44 millones). Hemos cometido muchos errores, pero hemos acertado en muchas cosas. Terra Networks ha tenido que invertir US$1.000 millones y no tiene la audiencia de StarMedia.



¿Cómo se está midiendo la audiencia en internet? ¿Quiénes certifican la confiabilidad?



Ese es justamente uno de los puntos que StarMedia está impulsando. Sabemos que tenemos 12 millones de visitantes únicos. 12 millones de personas diferentes que visitaron nuestro site en el último trimestre y estas son cifras auditadas bajo los estándares internacionales del Internet Advertising Bureau.



Pero, todos miran sus propias cifras de diferente manera y el público no tiene claridad sobre quién dice la verdad...



Justamente ese es el punto. Creemos que la industria tiene que adoptar rápido un estándar. Hoy todos dicen ser líderes y eso simplemente no puede ser cierto. Nosotros estamos seguros de tener el 46% de la audiencia, pero basados en el estándar internacional que hoy se utiliza en Estados Unidos y Europa. Es urgente que los demás jugadores adopten el estándar para que haya claridad y transparencia en este mercado. Es la única manera de crear una industria.



¿La participación de mercado en cuanto a visitantes coincide con los ingresos de StarMedia?



Sí, las cifras son coherentes. De acuerdo con Jupiter Communications, en la región hay 26 millones de navegantes. Por ello, deducimos que tenemos el 46%. Según Goldman Sachs, los ingresos por publicidad en el último trimestre fueron de US$29 millones y los de StarMedia fueron US$13 millones, el 45%. Las cifras coinciden.



¿Qué es StarMedia actualmente?



Es una empresa de medios de internet. Distribuimos servicios de medios por múltiples plataformas. Distribuimos el contenido que obtenemos de otras empresas que se especializan en producirlo.



¿Múltiples plataformas? ¿Qué significa ese planteamiento?



Queremos identificar lo que Andy Grove llamó punto de inflexión estratégica. Es decir, el momento en el que hay cambios de fondo en los negocios. Sabemos que las formas de acceso a internet que hoy conocemos van a cambiar y nuestra primera apuesta es que la telefonía celular será muy importante en América Latina como medio para acceder a la red. Por ello, las apuestas que estamos haciendo en celulares en toda la región.



¿Cuántos jugadores de medios en internet caben en América Latina?



Siempre hemos pensado que en cada país no será posible que sobrevivan más de tres con alcance regional y otras dos que sean locales. Las inversiones que requiere este negocio no dan espacio para muchos más. Es la tendencia que se ha visto en Estados Unidos: las primeras cinco marcas tienen el 80% de la audiencia y el 70% de la facturación.
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