Opinión

  • | 1999/03/26 00:00

    Internet en Colombia

    ¿Qué tan importante es el desarrollo de internet para los empresarios colombianos?

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El desarrollo de internet está revolucionando las economías de los países más desarrollados. El acceso a esta red mundial se está masificando rápidamente, creando una nueva forma de interacción entre los agentes económicos. Por ejemplo, se estima que cerca del 25% de los hogares estadounidenses ya tienen acceso a ella y que muy pronto la tasa de penetración llegará al 50%. Si en Estados Unidos hay alrededor de 100 millones de hogares, esto quiere decir que muy pronto 50 millones de familias estarán en condiciones de interactuar por medio de internet. Este rápido cambio en las reglas del juego ha llevado a que se generen enormes oportunidades y amenazas para los empresarios de ese país.



Las oportunidades de inversión han sido increíbles. Se ha creado todo un sector de actividad económica virtual que no existía hace 5 años. Empresas como America On Line, que presta servicios de acceso, y Yahoo!, que presta servicios de búsqueda en internet, se encuentran entre las empresas de mayor capitalización bursátil en Estados Unidos.



Empresas en sectores establecidos también han encontrado grandes oportunidades de inversión. Por ejemplo, en el sector financiero muchas de las principales empresas de corretaje de valores y los fondos de inversión han invertido masivamente en proveer acceso a sus productos y servicios vía internet, con lo cual han reducido dramáticamente el costo de interacción con sus clientes.



Las empresas de telecomunicaciones también han encontrado muchas oportunidades de inversión en la creación de la infraestructura que mueve el tráfico de internet. El mejor ejemplo en este campo es quizá Worldcom, una empresa prácticamente insignificante hace 5 años, que logró crecer muy rápido sobre la ola de internet. Esto le permitió conseguir la capitalización bursátil con la que adquirió a MCI, la segunda mayor empresa de larga distancia de Estados Unidos. Hoy la resultante MCI Worldcom es una de las principales empresas de telecomunicaciones del mundo.



Evidentemente, lo que para unos han sido oportunidades, muchas veces son amenazas para otros. Por ejemplo, así como ha crecido el volumen de transacciones entre las empresas de corretaje de valores y sus clientes vía internet, ha aumentado la preocupación de que el canal tradicional de ventas se torne obsoleto para la mayoría de los clientes. Esto haría que muchas empresas de corretaje, que dependen de vendedores para interactuar con sus clientes, comiencen a desaparecer. Hay muchos otros ejemplos de industrias que se sienten amenazadas. El crecimiento de Amazon.com, por ejemplo, está amenazando las cadenas de librerías del país.



Es previsible que la transformación de las economías desarrolladas como consecuencia de internet continúe su rápido avance. El principal cuello de botella en el desarrollo de internet, que es la velocidad de conexión en la última milla, está a punto de resolverse.



Están saliendo al mercado muchas opciones para acelerar la velocidad de conexión. Entre éstas se incluye el acceso a internet por las redes de televisión por cable, la tecnología xDSL para mejorar la velocidad de acceso por la tradicional línea telefónica, y tecnologías de acceso inalámbrico como LMDS. Mayores velocidades de conexión, sin duda, van a hacer viables muchos más tipos de interacción por la red. Así, una persona podría bajar de internet una película en pocos minutos y ahorrarse el viaje a la tienda de arriendo de videos. Pronto se logrará la teleconferencia desde el hogar a muy bajos costos y con excelente calidad.



Masificación improbable



¿Debemos esperar transformaciones tan rápidas y profundas en Colombia? En general, la respuesta es no, porque en países en desarrollo como el nuestro muchos factores frenan el desarrollo de internet.



El principal obstáculo está en los bajos ingresos de la mayoría de la población. Cuando más de la mitad de los hogares del país gana menos de dos salarios mínimos, la masificación de internet se torna imposible. Los bajos ingresos no permiten una alta penetración de computadoras personales con módem en el hogar. Tampoco permiten que un porcentaje significativo de hogares se pueda dar el lujo de pagar unos cargos de conexión del orden de $40.000 al mes. Por esto, mientras la penetración de internet en los hogares estadounidenses está alrededor del 25%, en Colombia aún no llega al 2%.



Otro obstáculo está en el nivel educativo y el conocimiento del Inglés en la población colombiana. Para aprovechar de verdad las ventajas de internet se necesita un nivel educacional mínimo que la mayoría de la población no tiene. Además, el conocimiento del Inglés es muy importante para gozar de verdad de internet. Probablemente más del 80% del contenido disponible en internet está en Inglés. Aunque está aumentando rápidamente el contenido disponible en Español, este proceso va a tomar varios años en madurar.



Sectores críticos



El hecho de que el proceso de masificación de internet en Colombia no se dé, o se dé muy despacio, no quiere decir que no haya importantes transformaciones en algunos sectores.



Primero, porque aunque no se masifique el uso de internet en los hogares, probablemente sí se va a conseguir un alto nivel de penetración entre las empresas medianas y grandes, así como una penetración mediana en las pequeñas (excluyendo las microempresas). Por tanto, muchas de las interacciones entre negocios podrían ser transformadas por internet. Por ejemplo, la relación entre una institución financiera y sus clientes empresariales de tamaño mediano.



Segundo, porque en Colombia debe haber alrededor de un millón de hogares con niveles de ingreso y educación comparables a los de países desarrollados. Este segmento de la población tiene el poder económico para pagar por el acceso a internet y probablemente va a querer utilizarlo como en países desarrollados. Aunque este número es una pequeña fracción de los más de 8 millones de hogares en el país, sí constituye la principal fuente de demanda para muchas empresas. En Colombia, productos y servicios de alto valor por lo general son consumidos por este segmento de la población. Este es el caso de productos de inversión del sector financiero, seguros, pasajes aéreos, libros, automóviles, teléfonos celulares, televisión por suscripción, equipos de informática...



Por tanto, aunque no se dé la masificación de internet, sí van a aparecer muchas oportunidades para las empresas que vean la posibilidad de mejorar su interacción con otras empresas y hogares de renta alta por medio de internet. Estos dos grupos pueden representar la mayor parte de la demanda en muchos sectores de la economía.
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