| 6/6/2008 12:00:00 AM

Palma, aceite y biocombustibles

Los cultivadores coinciden en la necesidad de hacer muchos más esfuerzos en eficiencia y productividad.

Uno de los factores que más está afectando la rentabilidad de los productores de palma de aceite es la devaluación del dólar. Según el presidente de Fedepalma, Jens Mesa Dishington, el sector ha dejado de percibir lo equivalente a un año de producción, unos US$700 millones. El dirigente gremial advirtió que tanto el Banco de la República como el Ministerio de Hacienda deben tomar acciones urgentes con el fin de arreglar y corregir la medida de la tasa de cambio. "De otra forma, muchas empresas, en todos los sectores, que no tengan una situación favorable en el exterior, como la palma, tendrán que cerrar", dijo.

Esta situación contrasta con el hecho de que el área cultivada sigue creciendo. En 2007 llegó a 326.0333 hectáreas, 25.890 más que en 2006. Por eso, en la pasada reunión anual de cultivadores, que se llevó a cabo hace unos días en Bucaramanga, todos coincidieron en la necesidad de hacer muchos más esfuerzos en materia de eficiencia y productividad, tanto en fruta como en aceites. "Esa es la mejor medicina para competir. Lo que se logra en reducción de costos, con altas productividades, difícilmente se alcanza con otras estrategias", señaló uno de los asistentes.

Otro factor que pesa en la balanza de costos de los palmicultores es que los cultivos están lejos de los puertos y poco se ha logrado avanzar en el desarrollo de nuevos modos para mejorar los niveles de exportación. Sin embargo, la caída de las ventas nacionales durante 2007, que descendieron 7,3%, junto con el buen comportamiento de los precios internacionales de los aceites y las grasas (63,1%), incentivaron las exportaciones. En consecuencia, la oferta exportable de aceite de palma pasó de 33,3% en 2006 a 46,5% en 2007. La producción nacional es de 734.968 toneladas.

En cuanto al destino de las exportaciones colombianas, la Unión Europea (UE) sigue siendo el más importante con cerca del 72% del total. Encabezan el Reino Unido (24%), Alemania (24%) y España (18%).

Se estima que la producción de aceite de palma en el presente año será de 898.000 toneladas, de las cuales 454.700 se destinarán al mercado doméstico tradicional (alimentos, alimentos balanceados y jabonería). Alrededor de 165.200 toneladas se requerirán para la producción de biodiésel y las restantes 278.100 se orientarán al mercado internacional, donde se prevé que los precios de aceites y grasa continuarán en alza.

Biocombustibles se consolidan

La producción de etanol y biodiésel continúa creciendo en Colombia. En cuanto al primero, durante el presente año se producirán 965.070 litros diarios en cuatro plantas, para lo cual se requerirán 272.400 toneladas de aceite crudo de palma (28% de la producción total y 58% de la oferta exportable en 2008). Pero en 2009 entrarán en producción otras cinco. Las nueve procesadoras, que generarán 2'348.562 litros diarios, requerirán 472.400 toneladas de aceite crudo (44% de la producción total y 80% de la oferta exportable en 2009).

En lo referente al etanol, se están produciendo 1'050.000 litros diarios en cinco plantas (Incauca, Providencia, Manuelita, Mayagüez y Risaralda), las cuales requieren de 341.914 ton/año de azúcar crudo (26,3% de los excedentes de azúcar crudo del país). Sin embargo, se trabaja en la implementación de otras procesadoras de alcohol carburante. Una, a base de yuca, está en el Meta, a cargo del Grupo Protesting. En Boyacá, la firma Maquiltec S.A.trabaja en una procesadora a base de remolacha azucarera. Entretanto, Etanol Consortium desarrolla tres proyectos en Bolívar, Córdoba y Sucre a base de caña. La mayoría entrará en operación en el presente año. En remojo hay más de 15 proyectos de biocombustibles, lo que refleja el auge de esta industria en Colombia.

Para Andrés Felipe Árias, ministro de Agricultura, además de los biocombustibles, hay otros factores que también han influido en el cambio de la dinámica de la agricultura mundial y, por tanto, en el incremento observado del precio de los alimentos: la demanda de India y China, los factores climáticos y los precios del petróleo y los fertilizantes.
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