| 6/10/2005 12:00:00 AM

Caucho

El acuerdo de libre comercio con Estados Unidos lograría que las exportaciones fueran más rentables e incrementaría la inversión extranjera en el sector.

Desde 1998, el sector de caucho ha sido muy golpeado por grandes caídas en la demanda y, en especial por un incremento cercano a 80% en el costo de las materias primas, inducido por los altos precios del petróleo. No obstante estas circunstancias, mostró síntomas de recuperación en los últimos años. De 2001 a 2004, el crecimiento del sector fue del 3%, incluyendo los subsectores de neumáticos y llantas y los de caucho natural.

El sector tiene un comportamiento disímil. Mientras las llantas presentan niveles de tecnología y de inversión adecuados, que se reflejan en sus exportaciones y nuevos mercados, el resto de la actividad -con algunas excepciones- no muestra gran desarrollo. Varias empresas se internacionalizaron, utilizando como estrategia la innovación en sus productos, como globos decorativos, balones deportivos y elementos para autopartes.

Casi el 80% de las exportaciones del sector en 2004 vino de la venta de llantas y neumáticos (US$76 millones). Le siguieron las de autopartes (US$1,9 millones) y guantes (US$1,4). Los principales países compradores estuvieron en la Comunidad Andina, Mercosur y los países de Aladi.

Uno de los jugadores más interesantes del sector es Sempertex, fabricante de globos para decoración. La compañía llevó sus productos a Estados Unidos y China y hoy, afirma su presidente Oswald Lowey, compite con altos estándares de calidad. Prueba de ello es que sus ventas aumentaron 60% en los últimos 3 años.

Los empresarios en otros renglones del sector consideran que habría oportunidades de exportación, por ejemplo, si el calzado repunta en sus ventas al exterior, pues son un insumo importante en su producción; y en el reencauche de llantas, incluso a pesar de la revaluación, como lo advierte Eduardo Martínez, presidente de Escobar y Martínez S.A.

En las actuales condiciones, Colombia no es competitivo en caucho natural. Su producción es escasa y cara. Sin embargo, la perspectiva de aumentar los mercados y atraer inversión extranjera con el TLC, podría subir la rentabilidad de los cultivos de caucho.

Lowey estima que ni siquiera en 2020 la oferta de látex alcanzará a cubrir la sobredemanda mundial. Los precios muestran el desbalance actual. Mientras en 2003 el precio del caucho natural era US$42 por tonelada hoy cuesta US$97. El reto para los agricultores nacionales es el desarrollo de una capacidad productiva similar o superior a la de Tailandia, Indonesia y Malasia, los principales productores de caucho en el mundo.
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