| 5/25/2007 12:00:00 AM

Cadena del azúcar

Frente a unos precios internacionales del azúcar, bajos a largo plazo, el sector azucarero optó por una mayor generación de valor agregado.

Las cosas van bien para el sector azucarero colombiano. Después de décadas de soportar precios bajos en el mercado internacional del azúcar por cuenta de los grandes excedentes, la decisión casi unánime a nivel mundial de incrementar el uso de biocombustibles, le abrió a este sector un nuevo horizonte que le permitirá no solo aumentar sus márgenes sino diversificar sus productos.

Actualmente, los ingenios azucareros colombianos, además de diferentes calidades de azúcar, producen una amplia gama de productos entre los cuales figuran mieles, alcohol industrial, alcohol potable, alcohol carburante, energía eléctrica, preparaciones alimenticias y abonos orgánicos.

Adicionalmente, la coyuntura es muy favorable. Gracias al crecimiento económico, el consumo interno de azúcar aumentó 5,11% en 2006. De hecho, el consumo de azúcar está altamente relacionado con el crecimiento económico y, particularmente, con el del sector de la construcción que al emplear un gran número de personas, dinamiza el consumo de bebidas y alimentos que contienen azúcar.

De otra parte, en el mercado externo, el sector azucarero colombiano es el noveno exportador a nivel mundial, con más de 900 mil toneladas de exportaciones al año. El 65% de estas constituidas por azúcar blanco y el 35% restante por azúcar crudo. ?

Etanol

Desde finales de 2005, el sector inició la producción de alcohol carburante a gran escala, con la entrada en operación de las destilerías de Incauca y el Ingenio Providencia. Posteriormente, en febrero y marzo de 2006 empezaron a operar tres nuevas destilerías de etanol; las de los ingenios Manuelita, Mayagüez y Risaralda, que elevaron la capacidad de producción a 1'050.000 litros de alcohol por día. Con esto, Colombia se convirtió en el tercer productor de etanol de América, después de Estados Unidos y Brasil.

El etanol se está produciendo a partir de la caña ya existente, lo que hace que no sea necesario ampliar el área sembrada. De hecho, 316.000 toneladas de azúcar se han dejado de exportar para destinarlas a la producción de etanol.

La posibilidad de producir etanol representa una gran oportunidad para Colombia tanto internamente como a nivel internacional. En el mercado interno, el requerimiento de utilizar hasta un 10% de etanol en la gasolina, solo llegará al 65% del mercado interno al finalizar 2007, lo que deja un gran espacio para crecer.

De otra parte, en el ámbito internacional, cada vez son más los países que obligan a oxigenar la gasolina con etanol. Estados Unidos es uno de estos. El mercado anual de este país es de 20.000 millones de litros y el presidente Bush en su discurso The State of the Union puso como meta para el año 2017, un consumo de 132.000 millones de litros de combustibles alternativos por año.



Cogeneración de energía

El alto precio de los combustibles no renovables se ha convertido en un fuerte estímulo para la cogeneración de energía a partir del bagazo de la caña y de las hojas que quedan de la cosecha. El bagazo que antes era considerado desecho es valorado actualmente por su contenido de celulosa para la fabricación de papel, plásticos y tableros, así como por su valor energético como combustible.

De las seis millones de toneladas que se producen de bagazo al año, el 85% es utilizado como combustible para las calderas de los ingenios y el 15% restante en la producción de papel. Dos ingenios ya comercializan en promedio 15 megavatios al año y el resto están invirtiendo para convertirse en distribuidores de energía.

Proyectos

Colombina seguirá invirtiendo en el crecimiento orgánico de la compañía, para lo cual hizo una emisión de bonos por $50.000 millones.  Sin embargo el 70% de las inversiones se financian con los ingresos de la compañía.

US$130 millones es la inversión que están haciendo los ingenios para extender su capacidad de cogenerar energía a partir del bagazo de la caña. La idea es comercializar 200 megavatios por año.

Confitería

El año 2006 fue bueno para las empresas de confitería. Según la Encuesta de Opinión Industrial de la Andi, las ventas totales crecieron en 11,9% y la producción aumentó en 13,4%. Las ventas en el mercado nacional aumentaron en 7,4%, todo esto en términos reales. Las exportaciones de productos de confitería y chocolatería, por su parte, alcanzaron los US$252 millones y tuvieron como destino alrededor de 100 países diferentes.


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