| 6/10/2005 12:00:00 AM

Azúcar

El sector azucarero avanza hacia la diversificación por medio de varios proyectos que le permitirán utilizar mejor sus excedentes.

La producción de azúcar en Colombia es excedentaria. De 2,7 millones de toneladas que produce al año, 1,4 millones se utilizan en el mercado interno y el resto, 1,3 millones, se exporta al precio internacional, muy inferior al interno. Esto ha llevado a los empresarios del sector a pensar en alternativas diferentes para aprovechar la altísima productividad del sector y mejorar la rentabilidad total de sus negocios.

Por el lado del consumo, poco se puede hacer pues en azúcar Colombia ya tiene uno de los consumos per cápita más altos del mundo. Frente a esta realidad, hace años se empezó a trabajar en diversos proyectos, en un principio en generación de energía -hoy se generan 65 MW para las labores de los ingenios y 15 MW que se venden en el mercado interno-, y más recientemente, en la producción de bioetanol a partir de la fermentación de jugos provenientes de la molienda de la caña de azúcar.

Los ingenios Incauca, Providencia, Manuelita, Mayagüez y Risaralda iniciaron la construcción y montaje de destilerías de alcohol que entrarán en operación a lo largo de este año. Cuando las cinco estén operando, la capacidad de producción será de 25 millones de litros mensuales de alcohol. La inversión total en las plantas es de US$100 millones. Las oportunidades están en el mercado interno y en el externo.

En el interno hay una demanda cautiva que se desarrollará a partir de septiembre de este año, cuando entre en vigencia la regulación que obliga a los mayoristas de combustibles a adicionarle a la gasolina hasta un 10% de etanol. Se estima que en un comienzo, mientras la norma se aplica en Bogotá, Cali, Medellín y Barranquilla, la demanda ascienda a 29 millones de litros mensuales y que aumente posteriormente a 36,6 millones cuando se incorporen al programa Bucaramanga, Cartagena, Cúcuta y Pereira.

En el mercado externo también hay perspectivas. Para el año 2010, la Unión Europea tiene previsto llegar a una mezcla de biocombustibles (biodiesel y bioetanol) en gasolina de 5,75%, lo cual generaría una demanda de 15.000 millones de litros al año. En Japón, Corea del Sur y Taiwán la demanda se estima en 1.000 millones de litros, en tanto que en Estados Unidos la prohibición de utilizar MTBE -un oxigenante derivado de hidrocarburos-, a partir de 2014 debería generar una demanda de 18.000 millones de litros hacia 2012.

El acceso del bioalcohol al mercado de Estados Unidos es un punto en el que el sector tiene gran interés en la negociación del TLC con Estados Unidos. De igual forma, los empresarios del azúcar aspiran a que este país incremente la cuota de importación, la cual está en 25.000 toneladas.

El precio del azúcar que se importa bajo el esquema de cuotas es de US$0,19 por libra frente a US$0,08 del precio internacional.
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