| 10/31/2003 12:00:00 AM

Gasolina, Regular por ley es un error

Gasolina, regular por ley es un error. La Superindustria debe resolver los problemas entre mayoristas y minoristas.

En marzo pasado, la Comisión V de la Cámara de Representantes le dio curso al trámite de un proyecto de ley que busca prohibir la integración vertical de la cadena de distribución de combustibles, es decir, que los mayoristas que compran y almacenan el petróleo refinado por Ecopetrol no puedan operar sus propias estaciones de servicio.

El proyecto, que levantó gran polémica en el sector, está listo para ser estudiado por la Plenaria de la Cámara de Representantes. ¿Qué implicaciones tendría para la industria su aprobación? ¿Cómo afectaría al consumidor? Estos son algunos de los interrogantes que trata de resolver un estudio realizado por Fedesarrollo, el cual fue discutido en un foro organizado por Dinero y por este centro de estudios, en el que participaron los principales agentes del sector.

De acuerdo con el estudio de Fedesarrollo, la experiencia internacional muestra que en los países que han permitido la integración vertical, y han desregulado los precios y los márgenes, el precio de los combustibles es menor al que se presenta cuando se prohíbe que los mayoristas participen en las estaciones de servicio. Aunque el estudio no recoge las inquietudes de los minoristas, quedó claro que la gran preocupación de este sector es que una participación activa de los mayoristas en las estaciones de servicio podría sacarlos del mercado, ya que estos estarían en capacidad de reducir los precios.

En el caso colombiano, solo el 9% del combustible se vende en estaciones propias de los mayoristas, y hay señales que indican que en las zonas donde operan, los precios de la gasolina son menores.

Los resultados del estudio fueron discutidos por el ministro de Minas y Energía, Luis Ernesto Mejía; la ex ministra de Minas, Luisa Fernanda Lafaurie, y los principales agentes del sector. La gran conclusión es que los problemas que se han presentado entre mayoristas y minoristas por la incursión de los primeros en la venta directa en las estaciones de servicio se deben resolver ante la Superintendencia de Industria y Comercio, y no mediante una ley de la República, como lo reconoció el propio Ministro.



1. Relaciones entre mayoristas y minoristas



Luis Ernesto Mejía, ministro de Minas y Energía

El concepto de Luis Ernesto Mejía es que el proyecto trae circunstancias que no son buenas para estimular la inversión, pero esa decisión es producto de la relación entre mayoristas y minoristas. Hay que analizar qué comportamiento existió entre mayoristas y minoristas para que ese proyecto de ley se impulsara en el Congreso.



Alejandro Martínez, presidente Asociación Colombiana del Petróleo

El tema de relaciones entre mayoristas y minoristas es importante, pero lo más pertinente es el impacto en el público de un esquema u otro. El mercado colombiano viene con unos márgenes muy bajos, lo que nos llevaría a aumentar las ventas. Pero la situación de Colombia ha hecho que se vengan disminuyendo y que haya un desproporcionado crecimiento de combustible ilícito que afortunadamente se ha disminuido en los últimos meses. Ante ese escenario se pueden tomar dos decisiones: profundizar la competencia y mantenerse, o buscar que el legislador prohíba la competencia y les mantenga sus privilegios. Esa es la pregunta de fondo. Lo otro es la relación mayorista-minorista, para tratar de mantener relaciones comerciales, pero se pueden presentar errores.



Luis Ernesto Mejía

En la medida en que los márgenes no compensan la inversión en ninguno de los eslabones de una cadena, cada uno de ellos va buscando hacerse al otro eslabón para juntar márgenes pequeños que le den mayor rentabilidad. Esto determinó que los mayoristas quisieran ser minoristas. Eliminar el doble margen es deteriorar el margen del minorista puro, esa es la pelea, esa es la discusión.

Al aceptar que la competencia es buena, esa integración va en detrimento del minorista. De ahí mi afán de mejorar el margen, para desmotivar el deseo de que cada uno quiera estar en el eslabón del otro. La clave es el equilibrio, porque la variable que beneficia al usuario puede terminar deteriorando al eslabón más débil de la cadena.



Mauricio Nicholls, gerente general ChevronTexaco

El estudio sugiere que cuando hay integración vertical, se elimina uno de los márgenes; pero nuestra opinión como empresa es que los dos negocios se tienen que mirar independientemente, así como su rentabilidad.

La preocupación de los minoristas es que si se permite la integración vertical, los mayoristas nos vamos a apropiar de toda la cadena y a sacarlos del negocio. No conozco ningún mercado en que eso haya sucedido. En la práctica, las estaciones operadas por las mayoristas son una cantidad pequeña. Otra preocupación que ellos tienen es la presión de los mayoristas en el precio, lo que hace que los precios sean más competitivos donde los mayoristas operan las estaciones.



2. Competencia y precio



Luisa Fernanda Lafaurie, ex ministra de Minas

La integración vertical, en la medida en que sea un monopolio, no es favorable; pero creo que en un mercado desregulado algún tipo de intervención del mayorista permite una regulación de precios. Los negocios están claramente definidos. El del mayorista es de volúmenes, el del minorista, al tener el margen desregulado, combina el precio con el volumen, es decir, le da lo mismo vender más caro aunque venda menos. Una participación no monopólica del mayorista ayuda a regular el mercado. Sí hay un problema de relaciones mayorista-minorista, poca claridad, se hacen trampa uno al otro; hay que examinar las relaciones pues puede ser ahí donde está el problema. En la medida en que haya más estaciones y el consumidor pueda mirar precios, el mercado es mejor, hay más competencia.



Senador Jorge Robledo

No estoy de acuerdo en que la reducción de precios se dé porque están los mayoristas, sino probablemente porque en las zonas donde esto sucede hay mayor competencia.

Creo que en este sector, cuando se establezca la integración, tiene que aparecer el monopolio porque a cuenta de qué le van a transferir al consumidor las utilidades. La otra cuestión que puede ser discutible es que no hay diferenciación entre los propietarios de los mayoristas y los minoristas. No creo que sea lo mismo ser capital nacional o transnacional, y no puede ser lo mismo si acumulan riqueza en el país o en el exterior.



Luis Ernesto Mejía

Los mayoristas son 11, de los cuales 4 tienen capital extranjero. Solo el 9% de los minoristas está integrado verticalmente. Si hay competencia y mejores precios es porque hay intervención de estaciones integradas que mantienen márgenes más cercanos a la regulación del Ministerio de Minas. Valledupar tiene hoy cerca de 18 estaciones, que debería ser un buen número de competencia, pero los márgenes están bastante más alejados de la regulación y casualmente allá no hay mayorista operando estaciones. Eso muestra que los mayoristas sí influyen en el precio.

Regular aspectos de un negocio eminentemente técnico en una ley es el error más grande del mundo y lo están pagando las compañías aéreas hoy por haber fijado el precio del combustible por ley por lo cual hoy no es posible ayudarlas. Si hay dificultades entre los dos se tienen que resolver fuera de la ley porque si no, van a estar atados por mucho tiempo.



Alejandro Martínez

La Superindustria está para prevenir prácticas que atenten contra la competencia. Es un hecho que la forma no es por vía de una ley. Si se llega a dar una integración del 100%, lo cual no es económicamente razonable, no habría monopolio porque las marcas compiten entre sí, ninguna compite con sus propios minoristas porque estos son su medio de llegar al público y ganar mercado.

Javier Toledo, gerente jurídico Shell

Montar una estación de servicio puede costar un millón de dólares. La inversión, venga de donde venga, es benéfica para el país; genera 20 empleos, y una responsabilidad de marca alta será más fácil si hay integración vertical.



3. Contrabando



Senador Alvaro Araújo

A mí me inquieta que, si se facilita la integración vertical, esto vaya de alguna manera a disparar el contrabando, porque la flexibilidad que dan los regímenes especiales que se crean para las fronteras atenúa esos volúmenes de contrabando.



Carlos Lleras de la Fuente, consultor

Yo pienso -como consumidor- que esta es una pelea de ricos, y el consumidor está sujeto a un 38% de impuestos que compensa en ciertas partes del país comprando gasolina más barata por contrabando. ¿Se puede defender la integración vertical sobre la base de que hay un mejor control de contrabando?



Luis Ernesto Mejía

En las regiones donde ingresa contrabando no hay presencia de mayoristas y no podría decir si es un instrumento de control. El segundo tema es hasta dónde llega la responsabilidad del mayorista para que el minorista actúe de tal o cual manera. Es una realidad que una gran parte del combustible ilícito se distribuye en estaciones, y si hubiera una mayor responsabilidad de marca podría pensarse que habría un mayor control; pero los mayoristas no se le miden a esa responsabilidad ni los minoristas la aceptan.



Mauricio Nicholls

Nuestra compañía está dispuesta a tener responsabilidad de marca, inclusive en las abanderadas, siempre y cuando se den mecanismos para controlar las estaciones y que efectivamente podamos hacerlo.

Al proyecto de ley todavía le hacen falta tres vueltas en el Congreso: ser discutido en Plenaria de Cámara, y en Comisión V y Plenaria del Senado. La decisión que se tome sobre este tema no solo va a afectar las relaciones en la distribución de combustibles, sino que se puede convertir en una señal, positiva o negativa, sobre el papel que jugará el legislativo en los procesos de integración de la actividad empresarial.
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