| 11/2/2006 12:00:00 AM

Panamá hablará sobre nuevos peajes del canal en China

El ministro para Asuntos del Canal y también presidente de la Junta Directiva de la Autoridad del Canal de Panamá, Ricaurte Vásquez, aclaró el miércoles que aún no se ha establecido de cuánto será el nuevo incremento de las tarifas que afrontarán los usuarios.

Panamá.- En su primer encuentro ante los clientes después del referendo que aprobó la ampliación del canal, las autoridades de la vía hablarán en China sobre el incremento de los peajes, en una conferencia marítima internacional.

"Estamos discutiendo" eso ahora mismo, dijo. Subrayó que "lo que sí es claro es que van a subir".

La conferencia en China el jueves, a la que asistirá el administrador del Canal Alberto Alemán Zubieta, es el primer encuentro de la Autoridad del Canal de Panamá con los usuarios, luego del referendo del 22 de octubre en el que los panameños aprobaron la ampliación de la vía a un costo de 5.250 millones de dólares.

La ampliación será "autofinanciable" y se pagaría con un incremento de los peajes de aproximadamente 3,5% anual durante un lapso de 20 años.

En la reunión, convocada por líderes de la industria marítima y a la que asistirán todos los usuarios del canal, "resulta natural y la pregunta es obligatoria: ¿qué va a pasar ahora con los precios? Creo que es una pregunta "inescapable", expresó Vásquez.

Representantes de la comunidad marítima elogiaron la propuesta de ampliación del canal, aunque planteaba un incremento de peajes. Han señalado que el ensanche redundaría en la disminución de los costos en el negocio del transporte de carga.

Con la ampliación las embarcaciones más grandes como los pospanamax --que actualmente no caben por las esclusas-- podrán transitar por el canal. Ello supondría reducción de costos ya que esas embarcaciones tienen tripulación parecida a los de menor tamaño y además pueden transportar mucho más carga y ahorrar combustible, han explicado expertos.

La industria naviera, sin embargo, espera que los incrementos se apliquen tomando en cuenta el crecimiento de la carga mundial y el auge de la industria marítima y que no se den de manera abrupta.

Estados Unidos es el principal usuario del Canal de Panamá. Cerca del 68% de los tránsitos por la vía sale o se dirige a las costas estadounidenses. Los otros cuatro clientes más importantes son China, Japón, Corea del Sur y Chile.

La vía fue transferida por Estados Unidos a fines de 1999 luego de haberla administrado y brindado seguridad desde su construcción en 1914.

El proyecto consiste en la construcción de dos nuevas esclusas en las entradas del Atlántico y Pacífico del canal, a fin de permitir el paso de cargueros gigantescos.

 
AP

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