| 2/20/2009 12:00:00 AM

Ligera alza en los precios al consumidor; la inflación a raya

WASHINGTON  — Los precios al consumidor aumentaron ligeramente en enero, impulsados por los mayores costos de los combustibles, y el gobierno cree que la recesión mantendrá los precios a raya este año.

Eso se debe a que durante el año pasado la inflación ha registrado su menor nivel en más de medio siglo.

El Departamento de Trabajo dijo el viernes que los precios al consumidor subieron el 0,3% el mes pasado, el mayor aumento mensual desde un incremento del 0,7% en julio.

Pero aun con el aumento de enero, que se condijo con las expectativas de los economistas, la inflación para los doce meses que concluyeron en enero fue nula. Es el menor registro desde que los precios bajaron el 0,4% para el período de 12 meses concluido en agosto de 1955.

La inflación básica, que excluye energía y alimentación, reveló un modesto aumento del 0,2%, ligeramente mayor al 0,1% que anticipaban los economistas. Durante los últimos doce meses, la inflación básica subió el 1,7%, la menor cifra desde los doce meses concluidos en agosto del 2004.

Aunque la inflación cero agrada a los consumidores, la Reserva Federal (banco central) está alerta a la posibilidad de una deflación, que podría agravar la recesión al deprimir los salarios y los precios de las viviendas y las acciones. La caída de los precios perjudica las ganancias de los comercios, obligándolos a reducir las inversiones de capital y despedir empleados.

El último período de deflación en Estados Unidos ocurrió durante la Gran Depresión de la década del 30, aunque Japón enfrentó deflación durante su década "perdida" de los años 90.

La mayoría de los economistas considera que la deflación es una amenaza remota. Sin embargo, se han preocupado más por esa posibilidad en los últimos meses a medida que se intensifica la severidad de la recesión actual, que ya es la más prolongada en un cuarto de siglo.

Los precios de los combustibles subieron el 1,7% en enero, el primer aumento después de cinco meses de fuertes declinaciones. El aumento fue encabezado por un salto del 5% en los precios de la gasolina. Aun con esa alza, los precios al automovilista siguen más del 40% por debajo de los niveles de hace un año.

La mayoría cree que los consumidores no se verán abrumados nuevamente este año por los costos de los combustibles puesto que la demanda mundial ha caído fuertemente debido a la recesión mundial.

Los costos de los alimentos subieron el 0,1% en enero y durante el año pasado se incrementaron el 5,2%. Los precios de la carne, los productos lácteos, frutas y verduras fueron inferiores en enero a los de un mes antes.

El aumento del 0,2% en la inflación básica reveló mayores precios para rubros como la atención médica, que subió el 0,4%, y los costos de educación, que aumentaron el 0,3%.

Las prendas de vestir subieron el 0,3% el mes pasado, un aumento inesperado dados los fuertes descuentos que ofrecieron los minoristas para mover su inventario después de la temporada navideña más floja en por lo menos cuatro décadas.

Las tarifas de las aerolíneas bajaron el 2,1%, reflejando declinaciones en los precios del combustible de aviación en los últimos meses.

 

 

(AP)

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