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Publicado: 25/05/2012

Refinerías: ¿mal negocio?

Refinerías: ¿mal negocio?

La actividad de refinación lleva por lo menos cuatro años generando pérdidas para Ecopetrol, al punto de que a la empresa le tocó meterse la mano al dril y ejecutar inversiones por US$8.000 millones para modernizar sus refinerías. Para algunos, es un proyecto que debió empezar hace años.

En una presentación reciente de la Asociación Colombiana del Petróleo, pasó un dato casi inadvertido: que la actividad de refinación en Colombia solo genera pérdidas que finalmente deben ser compensadas con los excelentes rendimientos del segmento de exploración y producción.

Dinero.com se puso a la tarea de averiguar qué tan cierta era la premisa y encontró que la ACP tenía razón. La actividad de refinación lleva al menos cuatro años generando pérdidas para Ecopetrol.

Esto quiere decir que el presidente de Ecopetrol no estaba del todo equivocado cuando señaló que “el precio que nos pagan por cada galón de gasolina si acaso alcanza para cubrir los costos de refinación”.

Las cifras lo dicen todo

Para todo el 2008, el margen de refinación de la petrolera fue de US$4,92 por barril, frente a US$11.43 por barril en 2007, debido a la caída del crack spread y el incremento de inventario de productos intermedios.

A diciembre de 2009, el mismo segmento de refinación y petroquímica acumuló una pérdida neta total por $489.000 millones, por las mismas razones que el año anterior, sumadas a la consecuente desmejora del margen de refinación.

En tanto, en 2010 la actividad de refinación representó una pérdida neta de $783.100 millones, ya que a lo largo del año se presentó un alto costo de materia prima frente a los ingresos.

Y en 2011, a pesar de que los resultados financieros y operativos fueron los mejores en la historia de la empresa, la situación no mejoró para el segmento de procesamiento de crudo y las pérdidas acumuladas fueron de $601.000 millones.

Es por eso que Ecopetrol está adelantando millonarias inversiones para modernizar su infraestructura de refinación, ya que muchos coinciden en que tardó mucho para empezar a hacerlo, pues las refinerías actuales ya resultan obsoletas para las necesidades del país.

Las inversiones para la modernización de las refinerías de Cartagena y Barrancabermeja ascienden a cerca de US$8.000 millones y se espera que entren en funcionamiento en 2013.

En la presentación de resultados del primer trimestre, la explicación que sobre el tema dio Pedro Rosales, vicepresidente ejecutivo de Downstream, es la siguiente:

“En términos de nuestra operación la carga de crudo a las refinerías se redujo en el primer trimestre de 2012, debido principalmente al mantenimiento programado de las unidades de procesamiento de fondos de la refinería de Barrancabermeja.

Durante la ejecución de dicho mantenimiento se disminuyó la producción de productos valiosos impactando el resultado de margen bruto de refinación. Un mayor costo del crudo, el cual está atado al precio de la canasta de crudos de exportación de Ecopetrol, también afectó el margen”.

Cifras de refinación

Según Ecopetrol, el negocio de refinación tuvo en 2011 un margen bruto de US$8,92 por barril, con un aumento del 18,1% frente al margen que obtuvo en 2010 de US$7,55 por barril.

Pero en 2008 y 2009, cuando el mundo salía de una recesión económica que llevó al petróleo a niveles de US$35, el margen bruto de refinación en Colombia era apenas superior a los US$4 por barril.

Reficar sigue teniendo un mejor margen bruto, que en 2011 fue de US$11,22 por barril, en comparación con el de la Refinería de Barrancabermeja, que apenas obtuvo US$6,63 por barril.

La carga a las refinerías en 2011 fue de 302.800 barriles diarios de petróleo por día, con un incremento del 3,3% frente al año anterior, cuando se cargaron diariamente 293.000 barriles de crudo.

El factor de utilización, uno de los parámetros que se tiene en cuenta para medir el rendimiento de las refinerías, fue del 80,6% en 2011, mientras que en 2010 había sido del 80,8%. Sin embargo, años atrás fue más alto al llegar incluso al 85%.
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